After Earth (2013)

Regie: M. Night Shyamalan | 100 minuten | actie, avontuur, science fiction | Acteurs: Will Smith, Jaden Smith, Sophie Okonedo, Zoë Kravitz, Glenn Morshower, Kristofer Hivju, Sacha Dhawan, Chris Geere, Diego Klattenhoff, David Denman, Lincoln Lewis, Jaden Martin, Sincere L. Bobb, Monika Jolly, Demetrice Jackson

Will Smith is al lange tijd “King of the Blockbusters”. Denk aan films als ‘Independence Day’ (1996), ‘Men in Black’ (1997), ‘I, Robot’ (2004) en ‘I Am Legend’ (2007). Alles waar hij in speelt ontvangt wellicht niet altijd de beste kritieken maar de opbrengsten liegen er niet om. Zijn nieuwste project  ‘After Earth’ is een zelfbedacht vader-en-zoonepos dat hij verder uitwerkte na het onbegrijpelijke weigeren van de hoofdrol in ‘Django Unchained’ (2012). M. Night Shyamalan werd benaderd om de regisseurstoel in te nemen en de andere hoofdrol van de film werd uiteraard toebedeeld aan zoon Jaden. Het aanzien van regisseur M. Night Shyamalan is aan het afnemen na het afleveren van een aantal onsuccesvolle films, zoals ‘The Last Airbender’ (2010), maar ook de populariteit van ‘The Fresh Prince’ is tanende dus voor beide heren is het van belang dat ‘After Earth’ een groot succes wordt.

Will Smith speelt in ‘After Earth’ generaal Cypher Raige van The Ranger Corps, opgericht nadat de mensheid in 2025 noodgedwongen de Aarde heeft moeten verlaten. Nova Prime is de nieuwe thuisplaneet van de mensheid, maar het buitenaardse ras Skrel  zijn de oorspronkelijke bewoners van deze planeet en zij willen zo snel mogelijk af van de menselijke plaag. Om de mensheid te verdelgen hebben de Skrel de Ursa gecreëerd. De Ursa zijn beesten zonder zicht die angst kunnen ruiken en zodoende mensen opsporen en doden. Cypher Raige heeft op het slagveld zijn naam gemaakt met het zogenoemde “ghosting”. Dit is de kunst van het uitschakelen van angstgevoelens, waardoor hij onzichtbaar is voor de Ursa.

Bij thuiskomst is duidelijk merkbaar dat zijn lange afwezigheid gevolgen heeft gehad. De band met zoon Kitai (Jaden Smith), een aspirant Ranger, is zo goed als afwezig en dochter Senshi (Zoë Kravitz) heeft het leven gelaten tijdens een aanval van de Ursa. Moeder Faia (Sophie Okonedo) besluit hierop dat het goed is voor vader en zoon om hun band te herstellen. Kitai wordt door vader Cypher meegenomen op een trainingsmissie op een andere planeet. Het noodlot slaat toe wanneer het schip tijdens de reis wordt getroffen door een meteorenregen en een noodlanding moet maken op de planeet die zoveel jaren geleden werd verlaten, Aarde. Tijdens de noodlanding breekt het schip in twee delen en zijn Kitai en Cypher kennelijk de enige overlevenden. Cypher is zwaargewond en Kitai zal de trektocht van honderd kilometer naar het andere gedeelte van de schip alleen moeten afleggen om daar een noodbaken te activeren. Dit zal niet zonder gevaar gaan aangezien alle flora en fauna zijn geëvolueerd tot een levensgevaarlijke bedreiging en er mogelijk ook nog een Ursa vrij rondwaart.

Het verhaal van ‘After Earth’ doet denken aan dat van een videospel, ware het niet dat de huidige generatie van videospellen interessantere en minder voorspelbare verhalen voorschotelen dan die van ‘After Earth’. De proloog van deze in essentie vader-en-zoonverhaal wordt in enkele minuten beschreven en laat dit jammerlijk genoeg nou het interessantste deel van deze film zijn. De rest van de film wordt grotendeels gevuld met een onovertuigende vertolking van Jaden Smith. Zijn personage Kitai weet hij nooit echt enige sympathie mee te geven, waardoor levensbedreigende situaties spanning missen. Jaden Smith is simpelweg nog niet rijp genoeg om een film van deze omvang te kunnen dragen. De beperkte rol van vader Will kan soms als irritant worden ervaren, aangezien goed ar-ti-cu-le-ren blijkbaar een noodzakelijke eigenschap is van zijn personage.

Wat wel goed is gelukt zijn de kostuumontwerpen en het uiterlijk van de film. Het aanzienlijke budget van ‘After Earth’ is duidelijk besteed aan de strakke, natuurlijke aankleding van de film. Een aangenaam inventieve benadering ver weg van de industriële look die veel andere futuristische films er op na houden. Helaas kan niet hetzelfde worden gezegd over de vele computeranimaties die aanwezig zijn: deze voelen slap en ongeïnspireerd aan. Zoals het ontwerp van de Ursa, een mengelmoes van een aantal andere game- en filmmonsters.

Het grootste falen in ‘After Earth’ is toch wel het scenario, te zoetsappig en voorspelbaar. Ook de benodigde spanning is afwezig, afkijken bij klassiekers in het survivalgenre zoals ‘Predator’ (1987) en ‘Aliens’ (1986) was wellicht geen slecht idee geweest.

‘After Earth’ is een ongeïnspireerd verhaal in een aantrekkelijke setting, waar zeker meer in had gezeten. M. Night Shyamalan had hier beter niet zijn billen aan kunnen branden aangezien de tandem Smith & Smith blijkbaar geen garantie is voor succes.

Scott van der Winden

‘After Earth’ verschijnt vrijdag 11 oktober 2013 op DVD en blu-ray en is vanaf diezelfde datum te huur.