Amazing Grace (2006)

Regie: Michael Apted | 117 minuten | drama, romantiek, biografie, geschiedenis | Acteurs: Ioan Gruffudd, Romola Garai, Benedict Cumberbatch, Albert Finney, Michael Gambon, Rufus Sewell, Youssou NDour, Ciarán Hinds, Toby Jones, Nicholas Farrell, Sylvestra Le Touzel, Jeremy Swift, Stephen Campbell Moore, Bill Paterson, Nicholas Day, Georgie Glen, Nicholas Woodeson, Tom Fisher, Richard Ridings, David Hunt, David Toole, Alex Blake, Angie Wallis, Harry Audley, Chris Barnes, Tom Knight, Andrew Whipp, Andrew Neil, Estelle Morgan, Philip Dunbar, Adam Woodroffe, Joseph Traynor, Simon Delaney, Neville Phillips, Eki Maria, Daniel Naprous, Peter White

De dromerige, idealistische William Wilberforce (Ioan Gruffudd) is helemaal gelukkig als niemand minder dan God een beroep op hem doet. Aan deze roeping gehoor geven zal zijn levensvervulling worden. Maar William Pitt (Benedict Cumberbatch), zijn vriend en politieke medestander in het Britse Lagerhuis, vindt dat ze samen als jongste politici ooit de wereld moeten veranderen en wel meteen. Wilberforce hoeft zijn religieuze roeping niet opzij te zetten bij het uitoefenen van een politieke carrière, maar kan daar op die manier juist concrete invulling aan geven. De aanstaande prime minister Pitt weet Wilby ervan te overtuigen zich in te zetten voor de afschaffing van de slavernij in het hele Britse rijk en dat doet Wilberforce uit naastenliefde met volle overtuiging.

Wilberforce zet zich jarenlang zelfs zo sterk in voor de goede zaak dat hij zijn gezondheid ernstig verwaarloost. Zijn verslaving aan laudanum helpt hem daarbij niet. In het huis van zijn vrienden Henry Thornton (Nicolas Farrell) en diens vrouw Marianne (Sylvestra le Touzel) in Bath probeert hij bij te komen van de soms ronduit kwaadaardige tegenwerking in het parlement in Londen. Zelfs zijn vriendschap met William Pitt is voorbij.

Henry en Marianne proberen de zieke en gedeprimeerde Wilberforce te koppelen aan de al even idealistisch ingestelde Barbara Spooner (Romola Garai). Daar hebben ze helemaal geen zin in. Maar al snel blijken hun vrienden het goed te hebben ingeschat en besluiten Wilberforce en Barbara halsoverkop te trouwen. En Barbara zorgt ervoor dat Wilberforce een laatste poging onderneemt om zijn wet erdoor te krijgen.

De film is om door een ringetje te halen zo mooi en de acteurs zijn erg goed. Maar waarom lukt het Michael Apted nou maar niet om een film te maken die zich kan meten met zijn weergaloze ‘7-Up’ serie? Alle ingrediënten voor een klassieker zijn aanwezig, maar er zit net teveel melodrama in en de goede zaak is zo braaf voor het voetlicht gebracht dat je regelmatig even ongemakkelijk gaat verzitten. Maar goed, het zou flauw zijn om daar al te lang bij stil te staan als je bijna twee uur lang aansprekende personages, humor, spanning en jongensboek avonturen krijgt voorgeschoteld.

Bijzonder is de manier waarop de vriendschap tussen Wilberforce en Pitt is verbeeld. Van licht naïeve jongemannen die elkaar blindelings steunen, naar mannen die zij aan zij vechten voor de goede zaak om dan geconfronteerd te worden met de politieke realiteit waartegen hun vriendschap niet bestand lijkt te zijn. En tenslotte het besef dat ze elkaars beste vrienden waren en nog steeds zijn helemaal tot aan het einde. Vooral Benedict Cumberbatch is door zijn ondoorgrondelijke gezicht en de vulkaan aan emoties die daarachter schuilgaat, erg boeiend om naar te kijken. Als biopic is de film dan ook meer dan geslaagd.

Bekeken onder de juiste omstandigheden, zeg op een van de donkere dagen voor kerst, is dit een echte aanrader. Wat melodrama onder die omstandigheden kan juist wel lekker zijn en de film is sowieso een lust voor het oog. En dan nog dagenlang die prachtige hymne ‘Amazing Grace’ blijven neuriën die zich onverbiddelijk in je hoofd nestelt.

Diana Tjin-A Cheong