American Ninja (1985)

Regie: Sam Firstenberg | 95 minuten | actie, avontuur, romantiek, sport | Acteurs: Michael Dudikoff, Steve James, Judie Aronson, Guich Koock, John Fujioka, Don Stewart, John LaMotta, Tadashi Yamashita, Philip Brock, Tony Carreon, Roi Vinzon, Manolet Escudero, Greg Rocero, Berto Spoor, Michael Hackbart, Jerry Bailey, Rohy Batliwala, Jim Gaines, Steve Cook, Brian Robilliard, Zenon Gil, Willie Williams

Er was een tijd waarin Nederland nog niet overspoeld raakte met Oosterse vechtfilms die ook daadwerkelijk uit het Oosten kwamen. In de jaren tachtig was je voor je ninja-kicks toch vooral afhankelijk van de Hollywood-interpretatie van de vechtsporten. Waarin bijvoorbeeld ninja’s weliswaar heel geheimzinnig waren, maar niet exclusief uit Japan kwamen. Een van de bekendste ninjafilms uit die tijd is zonder twijfel ‘American Ninja’, met (de titel zegt het al) een Amerikaan die in de ninjakunsten is ingewijd. Dat klonk in die tijd natuurlijk ontzettend spannend, maar is het dat nog steeds?

Om maar meteen de deur het huis in te kicken: dat valt vies tegen. In ‘American Ninja’ worden de zaken zo ongecompliceerd mogelijk voorgesteld. Michael Dudikoff speelt de aan geheugenverlies lijdende soldaat Joe Armstrong, die niet onder de indruk is van het machogedrag van zijn medesoldaten en als een soort James Dean peinzend voor zich uit blijft kijken als de spot met hem gedreven wordt. Ondertussen valt hij wel eenvoudig als een blok voor de charmante kolonelsdochter Patricia Hickock (Judie Aronson). Een volkomen kuise liefde, overigens, modelletje basisschoolverkering.

Maar goed, de verliefdheid is natuurlijk maar bijzaak. Want een echte Amerikaanse ninja heeft onrecht nodig om tegen te vechten. En dat is er in de vorm van de gemene wapenhandelaar Victor Ortega (Don Stewart met een merkwaardig accent). Ortega heeft zijn eigen club ninja’s in dienst, onder leiding van de vervaarlijk priemend kijkende Black Star (die zo heet vanwege een stervormige tatoeage op zijn bakkes). Als Ortega Patricia kidnapt, is het Armstrong tegen de boze ninja’s. Werpsterren vliegen in het rond, terwijl pistolen in hun holster blijven. Want dan zou de lol er natuurlijk vlot vanaf zijn.

Maar is de ‘American Ninja’ helemaal in zijn eentje? Nee, zeker niet. In een man-tegen-man-gevecht dwingt hij het respect af van korporaal Curtis Jackson (de veel te jong aan kanker overleden sympathieke krachtpatser Steve James), de enige die film nog enige flair geeft. Het zijn de scènes waar Dudikoff en James samen in voor komen, die de film net boven het middelmatige uittillen. Verder is het op een paar niet geheel onaardige vechtscènes na toch een redelijk trieste bedoening, die de tijd slecht doorstaan heeft. Met de ninja-laser als absolute dieptepunt. Maar ja, dat is Hollywood…

Wouter de Boer

‘American Ninja’ verschijnt vrijdag 4 oktober 2013 op DVD.