Astronaut (2019)

Regie: Shelagh McLeod | 97 minuten | drama | Acteurs: Richard Dreyfuss, Lyriq Bent, Krista Bridges, Colm Feore, Richie Lawrence, Art Hindle, Graham Greene, Judy Marshak, Jennifer Phipps, Joan Gregson, Karen LeBlanc, Paulino Nunes, Mimi Kuzyk, Mike Taylor

Richard Dreyfuss speelt in ‘Astronaut’ Angus Stewart, een gepensioneerde zeventiger met een groeiende lijst aan gezondheidsproblemen. Angus woont bij zijn dochter Molly (Krista Bridges), haar man Jim (Lyriq Bent) en zijn kleinzoon Barney (Richie Lawrence), met wie hij in de avonden altijd door zijn telescoop naar de sterren kijkt. Jim dringt er nu al een tijdje op aan dat Angus naar een verpleeghuis wordt gestuurd, een beslissing waar Molly en Barney uiteindelijk met tegenzin mee instemmen. Angus haat het in zijn nieuwe huis, waar de meeste bewoners eenzame mensen zijn en de medewerkers hem met weinig eerbied behandelen. Angus vindt echter een uitweg uit zijn situatie wanneer Barney hem aanmoedigt om deel te nemen aan een unieke loterij die aansluit bij hun gedeelde liefde voor ruimtevaart. De miljardair-ondernemer Marcus Brown (Colm Feore) is op zoek naar mensen om deel te nemen aan de allereerste commerciële ruimtevlucht. Twaalf deelnemers worden uitgekozen na een willekeurige trekking en worden vervolgens in een wedstrijd geplaatst waarbij het publiek de eindreizigers kiest. Deelnemers moeten tussen de 18 en 65 jaar oud zijn, maar Barney moedigt zijn opa toch aan om zijn naam in te dienen, en dat doet hij ook, denkend dat hij met een beetje beweging jaren jonger kan lijken. En zo maakt Angus ineens kans op een droom die hij decennia geleden opgaf, tot grote vreugde van kleinzoon Barney en ergernis van schoonzoon Jim.

Het is altijd goed om Richard Dreyfuss te zien, die voor altijd in de harten van filmliefhebbers zal blijven hangen vanwege zijn hoogtijdagen in de jaren 70 (‘American Graffiti’, ‘Jaws’, ‘Close Encounters of the Third Kind’). Jammer genoeg valt er minder goed een argument te maken dat zijn nieuwste film, ‘Astronaut’, ook een toekomstige klassieker zal worden. ‘Astronaut’ leunt bijna geheel op het acteerwerk van Dreyfuss, die zijn personage de gehele speelduur voldoende charme en nuance probeert mee te geven. Over de andere karakters vallen er minder goede dingen te vermelden. De meeste personages in ‘Astronaut’ veranderen van houding en karaktermotivatie van scène naar scène, en zijn bovendien in haast elk opzicht levende clichés. Elk personage is een stereotype – de verontruste dochter, de ongeduldige schoonzoon, de lieflijke kleinzoon, de gemene verpleegsters, de schimmige bedrijfstypes – er komt haast geen einde aan. Het is moeilijk om je te identificeren met deze karakters. Ze komen simpelweg nooit over als echte mensen.

Ook verhaaltechnisch schiet de film behoorlijk te kort. ‘Astronaut’ is namelijk niet de soort film die je denkt dat het is. De beknopte synopsis – een bejaarde doet mee aan een loterij om deel te nemen aan de eerste commerciële vlucht naar de ruimte – suggereert een film waarin een humeurige maar sympathieke senior de strijd aangaat met een jongere generatie om zijn lang gekoesterde droom te realiseren. Misschien is het bewonderenswaardig dat het regiedebuut van Shelagh McLeod vervolgens juist een totaal andere richting opgaat met zijn verhaal, maar uiteindelijk blijkt wel dat haar film als een gevolg erg onevenwichtig is. ‘Astronaut’ springt namelijk van de hak op de tak en heeft veel te veel subplots. Naast Angus zijn droom om een astronaut te worden is er ook een subplot waarin schoonzoon Jim zijn baan als bankmedewerker verliest, zijn er allerlei omleidingen met een aantal kleurrijke oude mensen in het bejaardenhuis en is er ook nog een plot waarin Angus miljardair Marcus probeert te overtuigen dat zijn landingsbaan niet veilig is. Er komt niets terecht van deze subplots en ze leiden alleen maar af van het hoofdverhaal.

‘Astronaut’ leunt vaak op sentimentaliteit, makkelijke grappen over ouder worden en goedkope familiedrama. Op bijna geen enkel vlak neemt de film risico’s. De conclusie is dan ook dat ‘Astronaut’ gewoon een erg matige film is. De personages zijn vlak, het script te gemakzuchtig en het heeft niet de filmische ambitie om zijn beloftes waar te maken. Richard Dreyfuss doet erg zijn best in de hoofdrol, maar de film stijgt ook in dat opzicht niet boven de middelmaat uit.

Len Karstens

Waardering: 2

VOD-release: 18 juni 2020
DVD-release: 18 juni 2020