Cats and Dogs – Als Hond en Kat (2001)

Regie: Lawrence Guterman | 87 minuten | actie, komedie, familie, avontuur | Acteurs: Jeff Goldblum, Elizabeth Perkins, Alexander Pollock, Miriam Margolyes, Myron Natwick | Originele stemmencast: Tobey Maguire, Alec Baldwin, Sean Hayes, Susan Sarandon, Joe Pantoliano, Michael Clarke Duncan, Jon Lovitz, Charlton Heston

Pratende dieren, het bioscooppubliek is er dol op. Of het nu animatiefilms zijn waarin dieren als mensen spreken, denken en handelen (de ‘Shrek’-trilogie bijvoorbeeld) óf real life beelden met op het oog échte dieren die ineens hun bekjes precies synchroon met het geluid kunnen bewegen (‘Babe’, ‘Doctor Dolittle’), het maakt met name de jonge filmkijker niet uit. ‘Cats and Dogs’ valt in de tweede categorie films, al was het misschien beter geweest als men met animaties had gewerkt. De sprekende dieren, die in dit geval zelfs hele spionagehoofdkwartieren bezetten en met high tech opsporingsapparatuur in de weer zijn, komen veelal gekunsteld over. Desondanks bracht de film bij zijn gang door de zalen in 2001 maar liefst $ 200 miljoen op.

Het is algemeen bekend dat honden en katten niet elkaars beste vrienden zijn. In ‘Cats and Dogs’ blijkt dat er al eeuwen een strijd gaande is tussen de honden en de katten op aarde, een strijd waar de mensen geen weet van hebben. De honden lijken de strijd te gaan winnen. Meneer Brody (Jeff Goldblum), een verstrooide professor, ontwikkelt een drankje waarmee allergieën voor honden kunnen worden opgeheven. Hierdoor kan iedereen een hond als huisdier nemen! De katten zijn echter met een meedogenloze tegenactie begonnen. Onder leiding van de valse kat Mr. Tinkles (met de stem van Sean Hayes) proberen de katten de formule dusdanig te saboteren dat iedereen juist allergisch wordt voor honden. Het lot ligt nu in handen van een speciale spionage-eenheid van honden om de mensen te behoeden voor de overheersing van de katten. De jonge en onervaren pup Lou (met de stem van Tobey Maguire), die bij toeval in de operatie is belandt, krijgt de taak het drankje te bewaken en dat is een hele zware klus.

De debuterende regisseur Lawrence Guterman heeft getracht met ‘Cats and Dogs’ een kruising te maken tussen het koddige ‘Babe’ vol sprekende diertjes die moeten zien te overleven in een wereld die door mensen gedomineerd wordt, en het eveneens kindvriendelijke ‘Spy Kids’, waarin de jeugdige hoofdpersonen zich als echte volwassenen wagen aan spionage. Hoewel dat niet de minste voorgangers zijn in het genre van de familiefilm, is ‘Cats and Dogs’ een regelrechte aanfluiting geworden. De special effects zijn misschien nog niet eens zó erbarmelijk slecht (met name de luchtaanval van de Ninja-katten is aardig), maar de manier waarop ze in de film worden toegepast is simpelweg lachwekkend. En dan niet in de zin dat het grappig is. Bovendien is het verhaaltje te simpel en belachelijk voor woorden. Natuurlijk moet het gezien de doelgroep niet te ingewikkeld zijn, maar er moet uiteraard wel wat spanning zijn. De film belooft een ouderwetse strijd tussen honden en katten waarbij je kunt kiezen aan wiens kant je staat. In werkelijk is het van meet af aan al duidelijk dat de honden de helden zijn en de katten monsterlijke wezens met dictatoriale trekjes. Kattenliefhebbers zullen deze film bij voorbaat dus al niets vinden.

Het mislukken van deze film ligt in ieder geval niet aan de stemmencast, die zijn uiterste best doet er nog iets van te maken. Met name Sean Hayes (Jack uit de televisiekomedie ‘Will and Grace’) laat zich gelden. Als de flamboyante Perzische kat Mr. Tinkles kan hij zijn boekje te buiten gaan met heel wat duivelse uitspattingen. Tobey Maguire is op zijn plek als de jonge, wilde pup Lou en ook Alec Baldwin – die de stem van Lou’s door de wol geverfde mentor Butch op zich neemt – is sterk. Van de andere bekende acteurs die hun stem leenden aan een dier, zoals Susan Sarandon, Charlton Heston, Joe Pantoliano, Michael Clarke Duncan en Jon Lovitz, wordt schandalig weinig gebruik gemaakt. De acteurs die ‘gewoon’ als mens in de film te zien zijn komen er heel wat minder goed vanaf dan hun ‘harige’ collega’s. Jeff Goldblum zet zichzelf compleet voor gek als de sullige professor Brody. Die rol had veel beter door iemand als Rick Moranis (‘Honey I Shrunk the Kids’) gespeeld kunnen worden. Zijn vrouw wordt gespeeld door Elizabeth Perkins, wiens rol nauwelijks noemenswaardig is, zo weinig krijgt zij te doen. Alleen veterane Miriam Margoyles (‘Ladies in Lavender’, ‘The Age of Innocence’) ontkomt aan de misère. Haar kleine maar opvallende rol als de huishoudster van het baasje van Mr. Tinkles is een lichtje in de duisternis.

‘Cats and Dogs’ is absoluut geen aanrader, zéker niet voor kattenliefhebbers. Het verhaal stelt niets voor en is bij vlagen zelfs belachelijk te noemen. De special effects zijn weinig bijzonder en het acteerwerk is over het algemeen matig. Alleen de stemmencast haalt een voldoende. Wie een écht leuke familiefilm wil zien kan deze film beter links laten liggen.

Patricia Smagge