Dear White People (2014)

Regie: Justin Simien | 106 minuten | komedie, drama | Acteurs: Tyler James Williams, Tessa Thompson, Kyle Gallner, Teyonah Parris, Brandon P Bell, Brittany Curran, Justin Dobies, Marque Richardson, Malcolm Barrett, Dennis Haysbert, Peter Syvertsen, Brandon Alter, Kate Gaulke, Brian James, Keith Myers

Nadat de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2008 werden gewonnen door Barack Obama waren veel mensen ervan overtuigd: racisme in Amerika is voorbij. Maar uit het politiegeweld van 2014 en de daarop volgende demonstraties lijkt dit verre van de waarheid.

Dit was voor Justin Simien, regisseur en scenarist van ‘Dear White People’, al eerder duidelijk. Geïnspireerd door ervaringen tijdens zijn studietijd op een voornamelijk blanke universiteit begon Simien aan een script te werken. Na drie korte films was het dan eindelijk tijd voor zijn speelfilmdebuut ‘Dear White People’. Deze werd uiterst goed ontvangen in het filmfestivalcircuit. Het leverde Simien de award beste nieuwe talent op bij het Sundance Film Festival van 2014.

Het radioprogramma Dear White People van Sam White (Tessa Thompson) is berucht op de campus van Winchester University. Alle mogelijke vooroordelen en gewoonten van blanken tegenover Afro-Amerikanen worden benoemd op satirische wijze. Als ludieke actie besluit Sam mee te doen aan de presidentsverkiezingen van haar studentenhuis. Tot haar eigen verbazing wint ze van haar ex-vriend Troy Fairbanks (Brandon P Bell).

Op de achtergrond hiervan spelen zich ook nog onder andere de verhalen af van buitenbeentje Lionel (Tyler James Williams) en wannabe-realityster Coco, (Teyonah Parris), beiden nog zoekende naar hun plek in de wereld. Maar de reden dat iedereens paden uiteindelijk elkaar kruisen had niemand kunnen voorzien.

De omschrijving die het personage van Sam meekrijgt in de film (“like Spike Lee and Oprah had a pissed-off baby”) zou makkelijk van toepassing kunnen zijn op ‘Dear White People’ zelf. Maar om het hier bij te houden is wat kort door de bocht. Simien laat zien door het hoge niveau van dialogen veel te verwachten van zijn publiek en vervalt dus ook niet in Jip-en-Janneke taal. Zelfs de vliegensvlugge popcultuurreferenties zijn niet altijd te bevatten. Als je hier een doorsneekomedie verwacht, kom je bedrogen uit.

Dat dit het debuut van Simien betreft, is op bepaalde punten wel te merken. De prullenbak van de montagekamer had wel wat voller gemogen. Ook de vele verschillende kanten van het verhaal voelen vaak beter uitgewerkt aan dan de vele verschillende personages. ‘Dear White People’ voelt wel fris aan door bijvoorbeeld het gebruik van bijzondere camerastandpunten. Een cast vol met voornamelijk onbekende acteurs doet hun werk goed en het is zeker niet uitgesloten dat hun prestaties hierin zullen leiden naar het grotere werk.

Zijn we allemaal wel zo onbevooroordeeld als dat we denken? Het zien van ‘Dear White People’ zet je zeker aan het denken. Over dit controversiële onderwerp is zeker nog niet het laatste gezegd, maar het wordt hier in ieder geval op een intelligente en komische manier belicht. En Simiens volgende film mag ongetwijfeld op de nodige aandacht rekenen.

Scott van der Winden

‘Dear White People’ is vanaf dinsdag 19 mei 2015 beschikbaar op VOD en verschijnt dinsdag 25 augustus 2015 op DVD.