First Cow (2019)

Recensie First Cow CinemagazineRegie: Kelly Reichardt | 122 minuten | drama | Acteurs: Alia Shawkat, John Magaro, Dylan Smith, Ryan Findley, Clayton Nemrow, Manuel Rodriguez, Orion Lee, Patrick D. Green, Evie, Ewen Bremner, Jared Kasowski, Rene Auberjonois, Jean-Luc Boucherot, Jeb Berrier, John Keating, Don MacEllis, Todd A. Robinson, Kevin Michael Moore, Eric Martin Reid, Ted Rooney, Phelan Davis, Mike Wood, Toby Jones

Aan het begin van de 19e eeuw was de Verenigde Staten al een smeltkroes. Engelsen, Schotten, Russen, Chinezen, Native Americans en wat niet meer. Ze komen allemaal langs in het ingetogen drama ‘First Cow’ van meesterregisseuse Kelly Reichardt. In het ongerepte Oregon ontmoeten we de schuchtere kok Cookie en zijn Chinese metgezel King-Lu. Cookie was kok bij een gezelschap pelsjagers, King-lu is op de vlucht voor een stel Russen. Samen koesteren ze hun eigen Amerikaanse droom, een hotel starten ergens in het westen.

De vervulling van die droom komt dichterbij wanneer plots een koe opduikt in de wildernis. Cookie is in staat de heerlijkste baksels te maken én te verkopen, als hij maar kan beschikken over melk. Dus trekken de twee de stoute schoenen aan, en gaan middenin de nacht de koe melken. Geen probleem? Toch wel. Mocht de eigenaar van de koe erachter komen, dan is ons dappere duo zijn leven niet meer zeker.

In ‘First Cow’ zien we veel elementen terug uit Reichardts eerdere films. De ruige natuur van Oregon, de troost van vriendschap en de ongelijkheid van de Amerikaanse maatschappij. ‘First Cow’ is zelfs niet Reichardts eerste ‘western’. Ook ‘Meek’s Cutoff’ speelde zich af in 19e-eeuws Amerika, maar die film was te steriel en gekunsteld om echt te boeien.

‘First Cow’ boeit wel, en hoe. De beelden lijken vaak levende schilderijen, met spannende doorkijkjes en een warm clair-obscur. De vriendschap tussen de mannen is puur en aandoenlijk. Bovendien wekt de allereerste scène de suggestie dat het misschien niet helemaal goed met onze helden gaat aflopen. Zeker het laatste half uur speelt die dreiging een grote rol, zonder dat ‘First Cow’ verandert in een misdaadfilm.

Het tempo is laag, de omgeving is ruig en smerig, er zijn nauwelijks dialogen en de hoofdpersonages lijken soms weinig meer te doen dan het stoppen van hun sokken, bereiden van een maaltijd of het leggen van een kaartje. Maar onder al die alledaagsheid is het een en al betekenisvolle subtiliteit. We vergeten niet snel meer de lieve woorden die Cookie tot de koe richt. Of de teleurgestelde blik van een jongen wanneer de laatste lekkernij net is verkocht. Of de onwaarschijnlijke baby bovenop een bar. Of al die andere zaken die van ‘First Cow’ een topper maken.

Henny Wouters

Waardering: 4

Bioscooprelease: 17 juni 2021
Speciale vertoning: IFFR 2021