Harsh Times (2005)

Regie: David Ayer | 110 minuten | drama, thriller | Acteurs: Christian Bale, Freddy Rodríguez, Eva Longoria, Chaka Forman, Tammy Trull, J.K. Simmons, Michael Monks, Samantha Esteban, Tania Verafield, Noel Gugliemie, Adriana Millan, Terry Crews, Emilio Rivera

David Ayer schrijft eind jaren 90 zijn eerste grote script (‘U-571’) en daarna volgen ‘The Fast and the Furious, ‘Training Day’ en ‘S.W.A.T’. Deze films hebben allemaal een paar dingen gemeen: Los Angeles, geweld, de LAPD, snelheid en vriendschap. Tussendoor schreef Ayer aan ‘Harsh Times’, maar de release hiervan kwam pas in 2005. Ayer treedt dan zelf als regisseur op, wat zijn debuut betekent. ‘Harsh Times’ heeft heel globaal gezien een beetje hetzelfde verhaal als ‘Training Day’ en veel elementen uit zijn voorgaande scripts zijn ook hierin terug te zien. Waarom iets veranderen wat goed loopt moet David Ayer gedacht hebben. Ook baseert hij zijn scripts vaak op zijn eigen ervaringen. In zijn jeugd bracht hij zelf veel tijd door in de meest beruchte straten van Los Angeles.

Jim Davis is soldaat geweest en keert getraumatiseerd terug naar Amerika waar hij, samen met zijn goede vriend Mike, de straten van Los Angeles onveilig maakt. Drinken, blowen en stoer doen achter het stuur is voor de twee de ideale manier om te relaxen. Ondertussen staan ze om diverse redenen onder druk om een baan te vinden. Jim probeert het bij de politie, maar door zijn eigen stomme gedrag verpest hij zijn kans. Mike wil nog wel serieus proberen een baan te zoeken, maar kan de verleiding met Jim mee te gaan naar Mexico toch niet weerstaan. In Mexico lijkt Jim weer een beetje tot rust te komen, maar het loopt weer helemaal uit de hand.

‘Harsh Times’ heeft even nodig om op gang te komen, er gebeurt niet veel en de dialogen verlopen vrij moeizaam. Ook aan het straattaaltje (‘bro’, ‘dude’, ‘dawg’) moet gewend worden, het hoort uiteraard bij de film en de karakters die worden neergezet, maar in het begin is het vrij irriterend. De sfeer is donker en hard. Geen overbodig gezeik. Het enige wat je als kijker meekrijgt van het traumatische oorlogs-verleden van Davis is een nachtmerrie aan het begin van de film en een set gruwelijke foto’s van mensen die Davis heeft omgebracht en kapot gemaakt. Voor de rest weet je als kijker niet veel, maar de blik en het gedrag van Davis zeggen genoeg om te bevatten dat het afschuwelijk moet zijn geweest.

Waar Christian Bale vooral goed in is, is het snel omschakelen van het ene personage in het andere. Niet alleen is hij een getraumatiseerde oorlogsveteraan, maar in een split second verandert hij in een uitermate agressieve, egocentrische psychopaat en vervolgens weer in de relaxte, no-nonsens amigo. Erg interessant. Freddy Rodríguez speelt meer de volgzame vriend, die in de film telkens moet kiezen tussen meedoen met zijn maatje Davis of werken aan een goede toekomst met zijn vriendin. Je ziet de tweesprong in zijn gedachten, maar hij is niet sterk genoeg om tegen Davis in te gaan. Het talent van Rodríguez is niet onopvallend gebleven want niet lang na het verschijnen van ‘Harsh Times’ werd hem een vaste rol geboden in de populaire serie ‘Six Feet Under’. Die vriendin, Eva Longoria (vooral bekend door ‘Desperate Housewives’), heeft niet veel minuten in de film en de scènes waarin ze voorkomt zijn niet spectaculair. Toch is er een goede chemie met Rodríguez.

Hoewel een aantal scènes vrij langdradig zijn, heb je niet door dat ‘Harsh Times’ toch bijna twee uur duurt. Vooral naar het einde toe wordt de film steeds beter, met een zeer fraai kunststukje als een van de eindscènes. Het verhaal is dan misschien niet erg hoogstaand, de uitvoering is dat zeker wel. Al met al is deze film zeker de moeite waard, maar je moet wel van dit genre houden.

Susanne van de Water

Waardering: 3.5