House on Haunted Hill (1959)

Regie: William Castle | 75 minuten | horror, thriller | Acteurs: Vincent Price, Carolyn Craig, Richard Long, Elisha Cook Jr., Carol Ohmart, Alan Marshal, Julie Mitchum, Leona Anderson, Howard Hoffman

In William Castle’s ‘House on Haunted Hill’ nodigt de net zo mysterieuze als rijke Frederick Loren (Vincent Price) een groep onbekenden uit om de nacht door te brengen in een spookhuis. De dood loert, zo zegt hij zelf, maar voor de persoon die overleeft ligt er minimaal 10.000 dollar klaar. De nuchtere en cynische gasten vinden het al prima en maken zich nergens druk om. Maar de sfeer verandert gauw als er zich in het huis toch wel daadwerkelijk vreemde taferelen voordoen. Onder andere geestverschijningen en afgehakte hoofden maken de ernst van de zaak duidelijk. Wie komt er levend de nacht door? Vincent Price steelt de show als excentrieke rijkaard.

Zijn stem – die velen wellicht al hoorden in Tim Burtons ‘Vincent’ – doet wonderen en de momenten dat hij zich al pratend tot de camera richt zijn erg leuk. De vreemde relatie die hij met zijn vrouw Annabelle onderhoudt is lekker mysterieus. Het is zijn vierde vrouw al. Eentje verdween en twee stierven. Annabelle ziet zichzelf liever langer leven en poogde Frederick ooit al te vergiftigen. Geen gezellige relatie dus, maar wel een boeiende.

Jammer is dat er niet iets meer met het tijdsverloop wordt gespeeld. De deadline voor de gasten is duidelijk; hou het één nacht vol en je bent veilig. Maar van het voorbij gaan van de uren krijgt de kijker maar weinig mee, waardoor een mogelijk spannende opbouw naar de climax wat in de weg wordt gezeten. Wat betreft spanning heeft de film de tand des tijds sowieso niet doorstaan. De effecten zijn oubollig en het huis is behalve vreemd niet erg eng. De film steunt voornamelijk op Price en de uiteindelijke clou, die echter niet zo veel potten weet te breken.

Voor de liefhebber van de moderne horror is het eventjes wennen. De ouderwetse theatraliteit druipt er van af. Van de gepimpte remake uit 1999 heeft het ook weinig weg. Vlogen daar de, overigens lelijke, special effects je nog om de oren, bij het origineel moet je het met wat minder doen. Dat is niet per se een gebrek natuurlijk. De remake kraakte van alle kanten en dit origineel is duidelijk beter. Maar ‘House on Haunted Hill’ is meer lief dan eng. Vermakelijk is het wel en de korte duur (zo’n 75 minuten) houdt de vaart er goed in.

David Croese