Life, Animated (2016)

Recensie Life, Animated CinemagazineRegie: Roger Ross Williams | 89 minuten | documentaire, animatie, drama, familie, romantiek | Met: Jonathan Freeman, Gilbert Gottfried, Alan Rosenblatt, Owen Suskind, Ron Suskind

Er was eens een jongen met autisme, verwijderd van de wereld en de mensen om hem heen, totdat hij de weg terug vond aan de hand van Disney-films. ‘Life, Animated’ de Oscar-genomineerde documentaire van Roger Ross Williams, laat op een authentieke wijze zien wat voor gevolgen autisme heeft op het leven van een autist en de mensen in zijn of haar omgeving. De film vertelt het verhaal van Owen Suskind die op 3-jarige leeftijd symptomen begon te vertonen van (zwaar) autisme. Hij sprak niet meer en ging motorisch erg achteruit. Zijn ouders en de experts konden niets doen, hoe graag ze het ook wilden. Zijn moeder, Cornelia, zei: “I’m just gonna hold you so tight and love you so much, that whatever is going on with you will go away.” Maar helaas wat dit niet met liefde op te lossen. Owen bleef verdwaald in zijn eigen wereld, afgesloten van de mensen om hem heen.

Dit verandert als hij op zesjarige leeftijd ineens iets tegen zijn ouders zegt over zijn oudere broer Walter. “Walt doesn’t want to grow up, just like Peter Pan and Mowgli.” Het blijkt dat Owen zijn kennis van en referenties aan de wereld om hem heen haalt uit de Disney-animatiefilms. Hij kent alle films uit zijn hoofd en weet Disney-dialogen te gebruiken in de communicatie met andere mensen, vooral zijn familie.

Inmiddels is Owen 23 jaar, bijna afgestudeerd en gaat hij op zichzelf wonen. We zien in ‘Life, Animated’ hoe Owen en zijn familie deze tijd en de nieuwe veranderingen tegemoet treden. Beelden uit het heden worden afgewisseld met beelden uit het verleden en stukjes uit Disney-films, om een volledig beeld te geven van het leven van Owen. Ook heeft Owen zelf een verhaal geschreven over de sidekicks uit Disney-films, waarin hij zelf de ‘protector of sidekicks’ is. Dit verhaal wordt in geanimeerde fragmenten door de documentaire heen vertoond.

Het is duidelijk dat Williams (die een Oscar won voor de korte documentaire ‘Music by Prudence’) en Tom Bergmann (cinematograaf, gespecialiseerd in documentaires), een sterk team vormen. Ze weten hoe ze een verhaal het beste vorm kunnen geven. Er wordt weinig gebruik gemaakt van poespas. De beelden en de mensen spreken voor zichzelf. Op sommige momenten is het wat ongemakkelijk voor de kijker (vooral de interactie tussen Owen en zijn vriendin Emily roept dit gevoel op), soms is het ontzettend aandoenlijk (de oprechte emoties van Owen en zijn passie voor Disney). Maar het eindresultaat is vooral een mooie authentieke, en erg specifieke, weergave van het leven met autisme, dat met behulp van Disney-films een leven wordt gevuld met familie, vrienden, nieuwe mogelijkheden en vooral contact met de wereld om hem heen.

Het leven zal niet alleen maar uit leuke momenten bestaan, en daar wordt in ‘Life, Animated’ ook aandacht aan geschonken, maar er is hoop voor de toekomst. “When I look in the mirror, I see a man ready for the future,” zegt Owen op een conferentie over autisme. En zo zien we dat er ook in het echte leven kans is op een ‘en ze leefden nog lang en gelukkig’. Misschien moeten we allemaal wat vaker vanuit een Disney-perspectief naar de wereld kijken.

Diederieke van Herwijnen

Waardering: 3.5

Bioscooprelease: 23 maart 2017