Love & Friendship (2016)

Regie: Whit Stillman | 94 minuten | drama, romantiek | Acteurs: Kate Beckinsale, Morfydd Clark, Tom Bennett, Jenn Murray, Lochlann O’Mearáin, Sophie Radermacher, Chloë Sevigny Sevigny, Stephen Fry, Jordan Waller, Ross Mac Mahon, Frank Prendergast, Xavier Samuel, Emma Greenwell, Justin Edwards, Kelly Campbell, Conor Lambert, Conor MacNeill, Frank Melia, Sylvie Benoiton, Daniel Magee, Jemma Redgrave, James Fleet

‘Sense and Sensibility’ en ‘Pride and Prejudice’ kennen we allemaal, ‘Emma’ en ‘Mansfield Park’ doen hier en daar ook nog wel een belletje rinkelen. Maar dat Jane Austen (1775-1817) ook kortere stukken geschreven heeft, weet lang niet iedereen. De briefroman ‘Lady Susan’ bijvoorbeeld, over een weduwe die al flirtend op zoek gaat naar een passende (lees: rijke) echtgenoot voor haarzelf en haar jonge dochter, is eigenlijk alleen bekend bij de ‘harde kern’ van Jane Austen-fans (die zichzelf ‘Janeites’ noemen). Jane schreef de briefroman waarschijnlijk al in 1794, aan het begin van haar loopbaan toen ze nog zoekende was naar een eigen stijl; het zou echter bijna tachtig jaar duren tot het verhaal in 1871 gepubliceerd werd. De heldin uit dit verhaal, Lady Susan, wijkt af van latere protagonisten uit het werk van Austen. Ze is helemaal niet zo zedelijk en braaf als bijvoorbeeld Elizabeth Bennet uit ‘Pride and Prejudice’ of de gezusters Dashwood uit ‘Sense and Sensibility’. Nee, Lady Susan is vilein en manipulatief en deinst er niet voor terug een spoor van ellende achter te laten in haar zoektocht naar een echtgenoot. Perfect materiaal voor een hilarisch kostuumdrama, dacht filmmaker Whit Stillman, die zijn film verwarrend genoeg de titel van een ánder onbekend stuk van Austen gaf, namelijk ‘Love and Friendship’ (2015). Opmerkelijk genoeg is dit pas de eerste verfilming van het verhaal.

Waar kostuumdrama’s soms nog wel eens wat stijfjes zijn, is ‘Love and Friendship’ vlot en fris. Lady Susan (Kate Beckinsale) leeft het goede leven, maar heeft sinds de dood van haar man eigenlijk geen rooie cent. Daar laat ze zich echter niet door weerhouden om regelrecht op haar doel af te gaan: een goede, rijke, nieuwe man vinden. Op het eerste gezicht is ze charmant en innemend, maar ondertussen windt ze iedereen om haar vinger. Vooral mannen kunnen haar charmes niet weerstaan. Lord Manwaring (Lochlann O’Mearáin) bijvoorbeeld. Die ziet Lady Susan ook wel zitten, maar ja, die is al getrouwd. Voor de nodige afleiding vertrekt Susan naar het landgoed Churchill, waar haar rijke schoonzus Catherine (Emma Greenwell), haar echtgenoot Charles (Justin Edwards) en haar jonge, vrijgezelle broer Reginald (Xavier Samuel) wonen. Die laatste valt als een blok voor de veel oudere Susan, maar wanneer haar dochter Frederica (Morfydd Clark) plots voor de deur staat, dreigt Susans plannetje in duigen te vallen. Met een beetje hulp van haar beste vriendin, de Amerikaanse socialite Alicia Johnson (Chloë Sevigny), wordt halsoverkop de rijke maar niet al te snuggere James Martin (hilarische rol van Tom Bennett) ingeschakeld om Frederica het hof te maken. Zij ziet hem echter totaal niet zitten, maar wil haar moeder niet teleurstellen.

De Victoriaanse setting, de weelderige jurken en pompeuze kapsels zijn present, maar verder is ‘Love & Friendship’ zeker geen standaard Jane Austen-verfilming. De verrassende keuze van Whit Stillman (onder meer bekend van ‘The Last Days of Disco’ uit 1998 en ‘Damsels in Distress’ uit 2011, ook met Beckinsale en Sevigny in de hoofdrollen) voor juist ‘Lady Susan’ pakt uitstekend uit. Om zich het verhaal helemaal eigen te maken, schreef Stillman zijn eigen roman waarin hij uit de doeken doet hoe het verder gaat met de personages. Dat deed hij met eerder werk ook. Groot voordeel hiervan is dat hij zijn eigen draai aan het verhaal weet te geven, en dat doet Stillman vooral met sterke, veelal vileine en grappige dialogen en oneliners, die hij op professionele wijze door het achttiende-eeuwse, gereserveerde taalgebruik van Austen heeft heen gevlochten en die door de leden van de cast met uitgestreken gezichten worden gebracht. Vooral Beckinsale en Bennett halen alles uit de dialogen dat erin zit, maar het mag duidelijk zijn dat de complete cast met veel plezier aan deze film heeft meegewerkt. Klein minpuntje: er zijn zo weinig scènes met Stephen Fry. Daar hadden we meer van willen zien. Naar verluidt was Fry slechts één vrijdag beschikbaar (door Stillman en de crew gekscherend ‘Stephen Fryday’ genoemd), wat een hoop verklaart. Overigens is Stillman bezig met een nieuwe Jane Austen-verfilming. Als die net zo vermakelijk is als deze, dan kunnen we haast niet wachten!

Patricia Smagge

Waardering: 4

Bioscooprelease: 26 mei 2016
DVD- en blu-ray-release: 4 november 2016