Queenpins (2021)

Recensie Queenpins CinemagazineRegie: Aron Gaudet, Gita Pullapilly | 111 minuten | komedie, misdaad, drama | Acteurs: Kristen Bell, Lidia Porto, Joel McHale, Kirby Howell-Baptiste, Greta Oglesby, Eduardo Franco, Ben Sidell, Nneoma Nkuku, Dayo Okeniyi, Todd Aaron Brotze, Paul Walter Hauser, Tricia Fukuhara, Robert Riechel Jr.

Hoe kan het dat in de openingsscène de doodnormale huisvrouw Connie Kaminski (Kristen Bell) ’s nachts van haar bed wordt gelicht door gewapende agenten? Dat legt Connie in een voice-over graag zelf uit, in een flashback die het grootste deel van de speeltijd van de film in beslag neemt. Samen met haar buurvrouw JoJo Johnson (Kirby Howell-Baptiste) weet ze namelijk via allerlei illegale trucjes met coupons namelijk tientallen miljoenen dollars te verdienen. Als Ken Miller (Paul Walter Hauser), de vastbesloten ‘verliespreventie medewerker’ van een grote supermarktketen het duo op het spoor komt, lijkt het een kwestie van tijd voordat ze gepakt worden. Hauser moet alleen de autoriteiten zien te overtuigen. Maar de coupons, oftewel kortingsbonnetjes, worden door niemand echt serieus genomen. De FBI is niet geïnteresseerd en poeiert hem zo veel mogelijk af. Omdat de (valse) bonnetjes ook via de post worden verstuurd, gaat federaal agent Simon Kilmurry (Vince Vaughn) van de U.S. Postal Service (oftewel de Amerikaanse posterijen) zich met de zaak bemoeien.

Regisseurs Aron Gaudet en Gita Pullapilly zijn een getrouwd stel, dat na een aantal documentaires op het oorspronkelijk waargebeurde verhaal over een grote fraude met coupons stuitten. In 2013 werden drie vrouwen uit Phoenix, Arizona veroordeeld tot gevangenisstraffen wegens grootschalige fraude met die kortingsbonnetjes. Gaudet en Pullapilly zagen het komische potentieel van de op zichzelf beperkte waarde van de coupons en de enorme geldbedragen die ermee verdiend werden en besloten er een humoristische film van te maken. ‘Queenpins’ is een woordspeling op “Kingpin”, een term die vaak wordt gebruikt voor de leider van een criminele organisatie (en de bijnaam van Marvel schurk Wilson Fisk). De film is overigens zeer losjes gebaseerd op de feiten, waarbij deze personages en het grootste deel van de gebeurtenissen zijn verzonnen door de makers.

Het belangrijkste personage is Connie Kaminski, een Olympische kampioene op het onderdeel snelwandelen, die in Phoenix woont met haar echtgenoot Rick (Joel McHale). Hun huwelijk is ongewenst kinderloos gebleven en hun relatie verloopt stroef, mede omdat Rick als inspecteur bij de Belastingdienst vaak op reis moet. De kinderkamer heeft Connie nu ingericht als voorraad voor de spullen die ze met coupons koopt. Eigenlijk is ze diep ongelukkig, maar ze pept zichzelf op en krijgt een kick uit het verzamelen van coupons en zo geld te besparen. Je zou kunnen zeggen dat ze er een sport van maakt om zoveel mogelijk korting te behalen op haar aankopen. Iets waar de makers niet geheel toevallig een link leggen met haar fanatieke toewijding aan haar Olympische carrière. Intussen probeert haar buurvrouw en beste vriendin JoJo met YouTube filmpjes over geld besparen bekend te worden. Ze woont weer bij haar moeder (Greta Oglesby), nadat ze slachtoffer is geworden van identiteitsfraude. Samen raken ze steeds meer in de ban van mogelijkheden om met coupons geld te verdienen. Aanvankelijk met handigheidjes en foefjes, maar algauw steken ze de grens over naar illegale handel in coupons. Dat doen ze ook letterlijk, door in Mexico twee medewerkers van de fabriek waar de coupons gedrukt worden, bij hun plannen te betrekken – in ruil voor een deel van de winst. Om hun sporen uit te wissen en voor het aanmaken van onder andere aliassen en valse adressen, roepen ze de hulp is van Tempe Tina (Bebe Rexha) – degene die jaren eerder JoJo’s identiteit had gestolen. Als de miljoenen binnenstromen, weten ze van gekkigheid niet meer wat ze moeten doen. Een vliegtuighangar vol met Lamborghini’s bijvoorbeeld. Of een grote voorraad automatische wapens, die ze in een overbodig subplotje proberen te verkopen aan een militie groepering in Arizona.

‘Queenpins’ belicht weer eens een andere kant van het welbekende “buddy” stramien dat we zo goed kennen uit talloze films. Twee beste vriendinnen gaan voor elkaar door het vuur om het beste uit het leven te halen. Ondanks alle talent voor en achter de camera en de beste intenties, lukt het maar niet om meer te worden dan een licht vermakelijk tijdverdrijf. Dat ligt vooral aan de onevenwichtige toon. Zo verzandt de trieste omstandigheid van de kinderloosheid van Connie in een farce rond een anonieme (en dure) spermadonor bij een kliniek – alles overigens buiten medeweten van Rick. De humoristisch bedoelde gebeurtenissen komen ook niet altijd aan. Het ene moment zetten de makers kwinkslagen en ironie in als middel en op het andere moment verlaagt de film zich tot boertige onderbroekenlol. Het dieptepunt daarbij is de scène waarin Miller en Kilmurry tijdens een observatie in een auto zitten en eerstgenoemde zijn darmen niet onder controle kan houden en moet poepen. De cast kent tal van bekende gezichten uit comedy tv-series of films, maar ondanks het spel van de stralende Bell en Howell-Baptiste, wil de film maar niet echt los komen van de grond.

Wat is nu precies de boodschap van de makers? Het is duidelijk dat Gaudet en Pullapilly hun hoofdrolspeelsters ook echt als heldinnen beschouwen en dat ze alleen maar handig gebruik maken van een corrupt systeem. De vergelijking van hun daden met Robin Hood, versus de grote bedrijven die de consumptiegoederen fabriceren, ligt er dik bovenop. Discussies over het falende Amerikaanse justitiële systeem zijn zeker te voeren, maar ten allen tijde blijft de toon van de criminele activiteiten luchtig. Voor een aanklacht tegen het ‘systeem’ is de film niet bijtend of sarcastisch genoeg. Nog een korte eindnoot: in dezelfde maand waarop de film werd uitgebracht (september 2021), werd een vrouw uit Virginia tot 12 jaar gevangenisstraf veroordeeld voor fraude met coupons. Zij zal dat vast niet heel erg om te lachen hebben gevonden.

Hans Geurts

Waardering: 3

Bioscooprelease: 16 september 2021