Shanghai (2010)

Regie: Mikael Håfström | 104 minuten | drama, thriller, romantiek | Acteurs: John Cusack, Jeffrey Dean Morgan, Ken Watanabe, David Morse, Franka Potente, Chow Yun-Fat, Gong Li, Rinko Kikuchi, Gemma Chan, Hugh Bonneville, Nicholas Rowe, Daniel Lapaine, Ronan Vibert

Het is 1941. Terwijl West-Europa gebukt gaan onder het Duitse regime proberen de Japanners Azië over te nemen. Alle grote steden van China zijn volledig bezet op één na: Shanghai. Slechts enkele delen zijn nog niet in Japanse handen, maar iedereen weet dat dat slechts een kwestie van tijd zal zijn…

Paul Soames (John Cusack) is vrijwilliger bij de Amerikaanse inlichtingendienst en komt naar Shanghai om zijn beste vriend en collega Connor (Jeffrey Dean Morgan) weer te ontmoeten. Deze komt echter niet opdagen, waarna Paul richting zijn baas ter plaatse (David Morse) gaat en geconfronteerd wordt met een doodskist: Connor is vermoord. Is hij verraden? Was hij iets op het spoor? En wie heeft hem gedood?

Om daar achter te komen trekt hij alle sporen na die Connor heeft achtergelaten. Paul doet zich voor als Amerikaanse journalist en Nazi-sympathisant en treedt in dienst bij de Shanghai Herald. Met deze dekmantel weet hij al snel dicht bij een belangrijke pion in de Shanghaise onderwereld te komen: Anthony Lan-Ting (Chow Yun-Fat; ‘Crouching Tiger, Hidden Dragon’ (2000), ‘Pirates of the Caribbean: At World’s End’ (2007)). Deze Chinese maffioos heeft weliswaar een deal met de Japanners gesloten, maar leeft op gespannen voet met hun politiebaas (Ken Watanabe) die op zijn beurt jacht maakt op een meisje waar Connor een verhouding mee had. Als Paul vervolgens ook nog gevoelens krijgt voor de vrouw van Anthony, Anna (Gong Li; ‘Memoirs of a Geisha’ (2005), ‘Miami Vice’ (2006)), en zij bij het Chinese verzet blijkt te zitten wordt het er allemaal niet overzichtelijker op. En waar zijn toch die Japanse schepen gebleven die volgens officiële bronnen gewoon in de Chinese Zee zouden moeten liggen…?

‘Shanghai’ is een boeiende, visueel aantrekkelijke film. Hoe de stad eruit zag in 1941 wordt wonderschoon in beeld gebracht en de sfeer van dreigende oorlog komt goed over. Die spanning is voelbaar. John Cusack is misschien de grote naam op het affiche, maar ondanks dat hij een van zijn betere rollen speelt blijft hij ook nu weer wat vlak. Hij kan niet echt een uitgesproken character neerzetten en emoties lijken hem vreemd. De echte uitblinkers in deze film zijn Gong Li en Chow Yun-Fat als het echtpaar Lan-Ting.

De film speelt zich af in een periode – een paar maanden voor de Japanse bombardementen op Pearl Harbor – en op een locatie die natuurlijk erg tot de verbeelding spreken. Het verhaal is in grote lijnen ook dik in orde, maar mist toch net die meerwaarde om er echt een blockbuster van te maken. De geheimen, spionage en lijntjes zijn net niet scherp genoeg en het teleurstellende slot doet de film ook geen goed. Al zullen de die-hard romantici daar misschien anders over denken.

Deze kritische noot doet geenszins afbreuk aan het feit dat ‘Shanghai’ gewoon een hele fijne, spannende film is. In de stad zelf is overigens helemaal niet gefilmd nadat de Chinese autoriteiten in 2008 slechts enkele weken voor de opnamen de productie een halt toeriepen. Daar ging de opgebouwde set van drie miljoen dollar… Men heeft vervolgens het Shanghai van 1941 nagebouwd in Londen en Thailand, maar het zegt iets over het ‘moderne’ China…

‘Shanghai’: gangsters, kogels, liefde, oorlog en verraad. Maar dan eens niet in Amerika of West-Europa. Een prima film voor een nazomerse avond!

Brian Ligtvoet