The 13th Warrior (1999)

Regie: John McTiernan | 102 minuten | actie, avontuur, fantasie | Acteurs: Antonio Banderas, Vladimir Kulich, Dennis Storhøi, Daniel Southern, Neil Maffin, John DeSantis, Clive Russell, Mischa Hausserman     

Voor 11 september 2001 de boeken inging als zwarte dag, was het in Hollywood niet ongebruikelijk dat Arabische mensen de hoofdrol speelden in een heuse blockbuster. Wat dacht je bijvoorbeeld van de energieke Aladin in de gelijknamige Disney cartoon uit 1992? Zeven jaar na die succesvolle tekenfilm, verscheen het iets gewelddadigere ‘The 13th Warrior’ in de bioscoop. Toevallig ook met een Arabier in de hoofdrol. In een heldenrol nog wel.

Het op het boek ‘Eaters Of The Dead’ van Michael Crichton gebasseerde ‘The 13th Warrior’, verhaalt over de Arabische Ahmad Ibn Fadlan (Banderas). Na een korte affaire met de vrouw van een hooggeplaatste ambtenaar, wordt de arme man weggepromoveerd naar het Westen. Fadlan moet Baghdad verlaten en zijn eigen hachje zien te redden in het hoge Noorden. Eenmaal op zijn bestemming aangekomen, belandt de Arabier in een Vikingenkamp die hem gastvrij ontvangen. Niet zonder reden. Fadlan wordt gezien als de 13e krijger. Een bondgenoot in de strijd tegen een groep monsterlijke wezens die de Vikingsstam bedreigen. Kan de pacifistische Fadlan overtuigd worden om met de woeste Noormannen mee te gaan? En wie zijn die monsters eigenlijk? Een bikkelharde tocht begint.

Hoewel een Arabier de hoofdrol speelt, mag je dat gegeven best met een flinke korrel zout nemen. De Spaanse acteur Antonio Banderas oogt allerminst als een Arabier. Maar toch: het idee alleen al dat een Arabisch personage de hoofdrol opeist in een Amerikaanse film en dan ook nog eens in een heldenrol, is behoorlijk bijzonder. Tot zover de politieke correctheid van ‘The 13th Warrior’. Waar het in deze film om draait is keiharde actie. Wees niet bang: regisseur John McTiernan stelt niet teleur. De film is goed gevuld met rauwe stunts en liters bloed.

Tussen al het gehak en gezaag, valt ook nog een verhaaltje te bespeuren. Een flinterdun verhaaltje welismaar, maar toch. De cast weet het niemendalletje goed te camoufleren met hun energieke spel. Vooral de charismatische Banderas heeft er zin in. Sterker nog: de Spaanse acteur vormt het kloppende hart van de film. Het merendeel van de personages bestaat uit een bende knorrige Noormannen die,op wat gegrom na, behoorlijk weinig te melden hebben. McTiernan weet de machocultuur goed weer te geven in zijn film. De zachtaardige Fadlan vormt een mooi contrast tussen de opgepompte testosteronbommen.

De gevechtscènes worden goed in beeld gebracht, de acteurs volstaan, het tempo ligt hoog en de cameravoering ziet er prima uit. Klinkt allemaal goed, maar toch schort er wel het een en ander aan ‘The 13th Warrior’. De spanningsboog is te slap, zodat de film nooit spannend of echt beklemmend wordt. Er wordt veel in geknokt, maar suspense wordt niet opgebouwd. Jammer is ook dat de kostuums van de Noormannen niet overtuigend zijn. De mannen, zoals je ze uit de geschiedenisboekjes kent, zien er meer uit als primitieve ridders dan als een georganiseerde groep met een eigen kledingcode. Verder doet een slap uitgewerkte romance tussen Fadlan en een Vikingvrouw afbreuk aan de film. De affaire haalt de vaart uit de film.

Wat overblijft is een onderhoudende actiefilm waarin veel zwaardgevechten en andere primitieve conservaties met fatale afloop plaatsvinden. Leuk, lomp en lawaaiig. Ideale popcornfilm dus. Met een Arabier in de hoofdrol.

Frank v.d. Ven

Waardering: 3.5

Bioscooprelease: 7 oktober 1999