The Man with the Golden Arm (1956)

Regie: Otto Preminger | 119 minuten | drama | Acteurs: Frank Sinatra, Eleanor Parker, Kim Novak, Arnold Stang, Darren McGavin, Robert Strauss, John Conte, Doro Merande, George E. Stone, George Mathews, Leonid Kinskey, Emile Meyer

Dit voor drie Oscars genomineerde zwart-wit drama vertelt het verhaal van jazzmuzikant Frankie Machine (Frank Sinatra) die na zijn vrijlating uit de gevangenis uit alle macht de verleidingen van drank en drugs probeert te weerstaan. De muziek moet hem op het rechte pad houden. Anders dan de verwachting misschien zou scheppen komen we in deze film geen zingende Sinatra tegen. Voor de verandering vertolkt hij de rol van jazz-drummer. Maar wie wil, zal in de verte al snel de klassieke Sinatra songs bedenken bij het aanhoren van Sinatra’s spreekstem, die bijna identiek is aan zijn welbekende zangstem. The Voice blijft hoe dan ook herkenbaar.

‘The Man with the Golden Arm’ is dus geen Elvis-achtig filmtafereel met dunne verhaallijntjes rondom een groot zanger of icoon, maar een op ambachtelijke manier gemaakte film, boordevol magnifieke decors, grootse studio’s en theatraal acterende hoofdpersonen. Een stuk vakmanschap waarbij de scheidslijn tussen toneel en film nog vaag is, zoals het de wat oudere Amerikaanse films betaamt. Met grote overzichtelijkheid brengt regisseur Otto Preminger een klassieke Hollywoodproductie die ook in deze tijd zijn waarde blijft behouden en voor een positief warm en nostalgisch effect zorgt. Dat effect wordt nog eens versterkt door de zingende violen die de Amerikaanse componist Elmer Bernstein inbracht. Hij kreeg daarvoor een Oscarnominatie voor Beste Muziek. De andere twee nominaties waren voor Beste Acteur (Frank Sinatra) en Beste Art-Direction.

‘The Man with the Golden Arm’ is een van de ruim zestig films waarin Sinatra tot eind jaren tachtig acteerde en wordt vaak in het bijzonder genoemd. Sinatra bleek het ideale karakter voor de vertolking van de charmante Frankie Machine, de man die aanschurkt tegen de grenzen van de wet, soms het verkeerde pad kiest en toch sympathie weet te behouden door zijn stijlvolle en ondeugende voorkomen. Die rol lijkt Sinatra, over wie tijdens zijn hele carrière het verhaal ging dat hij banden zou hebben met de maffia en het criminele milieu, op het lijf geschreven.

Het gevecht tegen verslaving van drank en drugs blijft een fascinerend gegeven. Alleen daarom al is ‘The Man with the Golden Arm’ tijdloos en interessant. Preminger onderstreepte het thema nog eens door de letterlijke effecten op mensen gedetailleerd in beeld te brengen waarmee hij zijn tijd vooruit was. In combinatie met een bont gezelschap aan authentieke Hollywoodacteurs, blikt ‘The Man with the Golden Arm’ op iconische wijze terug in het verleden zonder uit de tijd te zijn.

Tjeerd Kooistra