The Secret Life of Walter Mitty (2013)

Regie: Ben Stiller | 115 minuten | avontuur, drama, komedie, fantasie | Acteurs: Ben Stiller, Kristen Wiig, Jon Daly, Kathryn Hahn, Terence Bernie Hines, Adam Scott, Paul Fitzgerald, Grace Rex, Alex Anfanger, Amanda Naughton, Adrian Martinez, Patton Oswalt, Nolan Corley, Joey Slotnick, Shirley MacLaine, Gary Wilmes, Sean Penn

Wat ooit begon als een kort verhaal in The New Yorker in 1939 is inmiddels alweer toe aan een tweede verfilming. Aangezien de eerste verfilming van dit korte verhaal van de inmiddels overleden auteur James Thurber al een pensioengerechtigde leeftijd (1947) heeft bereikt, lijkt een hedendaagse update geen overbodige luxe.

Zowel de regie als de titulaire hoofdrol van ‘The Secret Life of Walter Mitty’ neemt Ben Stiller op zich. Dat hij vooral bekend is vanwege zijn acteerwerk is niet verbazend aangezien dit pas zijn vijfde grote regieklus is. Maar er mag wel wat worden verwacht aangezien films als ‘Zoolander’ en ‘Tropic Thunder’ tot zijn regie-CV behoren, toch wel modern classics binnen het comedy-genre.

Walter Mitty (Ben Stiller) leeft een onopvallend leven. Hij werkt al lange tijd bij LIFE magazine als foto-ontwikkelaar. Dikwijls dagdroomt hij van diverse avonturen, variërend van bergbeklimmer tot redder in nood. Collega Cheryl (Kristen Wiig) is vaak lijdend voorwerp in deze dagdromen, temeer omdat Walter een oogje op haar heeft.

Walters zekere bestaan wordt aan het wankelen gebracht wanneer hem wordt medegedeeld dat LIFE verdergaat als online publicatie en zijn functie overbodig wordt. Daarbovenop kan hij de belangrijke negatief, namelijk die voor de cover op de allerlaatste uitgave, niet vinden. Het is op het moment dat hij besluit om de onvindbare fotograaf Sean O’Connell (Sean Penn) op te sporen dat zijn dagdromen steeds vaker werkelijkheid lijken te worden.

Feel-good movies slagen vaker in het spontaan creëren van gaatjes in je tanden door zoetsappigheid dan dat ze je werkelijk een blij gevoel bezorgen. Gelukkig slaagt ‘The Secret Life of Walter Mitty’ in het laatste zonder dat een bezoek aan de tandarts nodig is. De vaak droogkomische elementen in de film laten goed Stillers komische oorsprong zien met als hoogtepunt een parodiërende dagdroom met Benjamin Button in de hoofdrol. Ook de interacties tussen de verschillende personages, bijvoorbeeld die van Walter en een dranklustige helikopterpiloot, zorgen voor het nodige gegrinnik.

Er is vaak ook een melancholische toon in ‘The Secret Life of Walter Mitty’ te vinden. Het verlangen naar het schijnbaar onbereikbare, het betreuren van gemiste kansen, het hunkeren naar het verleden; dit zijn universeel herkenbare gevoelens. Maar van weemoed is er geen sprake. Daar geven de veelvuldig adembenemende beelden van natuurschoon, aangevuld met opzwepende muziek, je geen kans toe. Ook de cleane stijl van de film en gave overgangen, vaak voorzien van mooie graphics, dienen benoemd te worden.

De verschillende ‘zone-outs’ van Walter zijn erg leuk gedaan. Enige minpunt hieraan is dat het er voor zorgt dat het gaandeweg steeds lastiger wordt om dagdroom van werkelijkheid te onderscheiden, wellicht net zoals Walter het zelf ervaart. Kristen Wiig steelt de show met haar natuurlijk charmante vertolking van Cheryl. Ben Stiller lijkt soms teveel hooi op zijn vork te hebben genomen door naast te regisseren ook te acteren maar is desondanks prima op zijn plek als de dromerige Walter.

‘The Secret Life of Walter Mitty’ is een plezier om naar te kijken. Het vertoont nog weinig gelijkenissen met het originele korte verhaal, maar dit doet niks af aan de film. Zelfs de grootste cynicus zal moeite hebben om zijn glimlach te onderdrukken na het zien van deze oprechte feel-good movie.

Mocht je nieuwsgierig zijn geworden naar het originele korte verhaal, google dan “The Secret Life of Walter Mitty short story”.

Scott van der Winden

‘The Secret Life of Walter Mitty’ verschijnt woensdag 30 april 2014 op DVD en blu-ray.