The Three Burials of Melquiades Estrada (2005)

Regie: Tommy Lee Jones | 121 minuten | drama, western | Acteurs: Tommy Lee Jones, Barry Pepper, Julio César Cedillo, Dwight Yoakam, January Jones, Melissa Leo, Levon Helm, Mel Rodriguez, Vanessa Bauche, Cecilia Suárez, Ignacio Guadalupe, Irineo Alvarez, Guillermo Arriaga, Josh Berry, Rodger Boyce, René Campero, Sonny Carl Davis, Jesse De Luna, Richard Dillard, Jourdan Henderson, Sean Hennigan, Karen Jones, Richard Jones, Victoria Jones, Lonnie Nelson, Gabriel Olds, Terry Parks, Gustavo Sánchez Parra, Brent Smiga, Spike Spencer, Angelina Torres, Barry Tubb, Guillermo Von Son

De lange shots van woestijnachtige landschappen, het brandmerken van paarden en koeien, veelzeggende stiltes en opzwepende mondharmonica solo’s. Het zijn elementen uit de klassieke Westernfilm, die met de komst van alle grote Hollywoodproducties de bioscoop vaak niet meer halen. Tommy Lee Jones blaast met zijn regiedebuut dit genre nieuw leven in door in ‘The Three Burials of Melquiades Estrada’ (of: ‘Three Burials’) het leven op de grens tussen de Verenigde Staten en Mexico te verfilmen. In de film wordt Pete’s beste vriend vermoord door een grenswacht en lijkt niemand zich er druk om te maken.

Maar first things first, het begin van ‘Three Burials’ is op z’n zachts gezegd langdradig en onduidelijk. Je zou bijna denken dat Tommy Lee Jones het eerste deel van zijn film zo saai vond, dat hij het maar verknipt heeft en in niet-chronologische volgorde heeft gemonteerd. Op zich geen ramp, want bij een film als ‘Memento’ (2000, Christopher Nolan) maakt dát het geheel juist bijzonder, maar in ‘Three Burials’ heeft het geen extra waarde en leidt het slechts tot een hoop verwarring.

Wanneer de film echter wat vaart krijgt wordt het steeds duidelijker waar het plot naartoe gaat: Pete heeft zijn vriend Melquiades belooft hem in zijn geboortestad in Mexico te begraven, en hij zal niet rusten voordat hij hem die laatste dienst heeft bewezen. Midden in de nacht gaat hij naar Mike Norton, de moordenaar van Melquiades, en laat hem het lijk opgraven. Prachtig om te zien hoe de patserigheid van Mike als sneeuw voor de zon wegsmelt tegenover de vastberadenheid van de sluwe Pete.

De klassieke western die ‘Three Burials’ tot dan toe was verandert in een soort roadmovie wanneer Pete Melquiades’ moordenaar meeneemt op zijn tocht naar Mexico. En zoals wel te verwachten was ontstaat er een bepaalde band tussen Pete en Mike, die steeds meer lijkt in te zien dat hij een grote fout heeft gemaakt. Dat neemt niet weg dat de twee elkaar niet kunnen uitstaan, wat een aantal bijzonder grappige confrontaties oplevert die vooral te danken zijn aan het geweldige acteerwerk van zowel good old Tommy Lee Jones als de inmiddels doorgebroken Barry Pepper.

Wanneer Pete en Mike erachter komen dat Melquiades helemaal geen familie heeft, en zelfs zijn geboorteplaats een dorpje is dat niet bestaat, besluit Pete hem te begraven op een plaats die het meest overeenkomt met de beschrijving die Melquiades hem gaf. In een heftige scène dwingt Pete Mike om vergiffenis te vragen aan Melquiades. Getergd door de zware tocht en door alles wat hij daarin heeft meegemaakt, ziet Mike eindelijk in dat zijn houding tegenover de Mexicanen totaal verkeerd is geweest.

Toch is het niet alleen het acteerwerk dat ‘Three Burials’ zo goed maakt. Het is Tommy Lee Jones’ oog voor detail. Op de verknipte openingsscène na heeft elke gebeurtenis in de film een betekenis, en bovendien zien we overweldigende shots van de landschappen, de strijd die beide personages met zichzelf en met elkaar aangaan en de haast grappige country muziek die plaatsmaakt voor het tokkelen van Mexicaanse gitaren. ‘Three Burials’ is een thriller, drama, western en roadmovie in één en het is niet eens storend. Integendeel.

Julien van Alphen