The Towering Inferno (1974)

Regie: John Guillermin | 160 minuten | actie, drama, thriller | Acteurs: Steve McQueen, Paul Newman, William Holden, Faye Dunaway, Fred Astaire, Susan Blakely, Richard Chamberlain, Jennifer Jones, O.J. Simpson, Robert Vaughn, Robert Wagner, Susan Flannery, Sheila Allen, Norman Burton, Jack Collins, Don Gordon, Felton Perry, Gregory Sierra, Ernie F. Orsatti, Dabney Coleman, Elizabeth Rogers, Ann Leicester, Norman Grabowski, Ross Elliot, Olan Soule, Carlna Gower, Mike Lookinland, Carol McEvoy, Scott Newman, Paul Comi, George Wallace, Patrick Culliton, William Bassett, John Crawford, Erik L. Nelson, Art Balinger, Norman Hicks, Thomas Karnahan       

Alleen de aanblik van een wolkenkrabber is al imponerend, maar wanneer je jezelf voorstelt dat je hoog bovenin vastzit en een grote brand je bedreigt, wordt het helemaal angstaanjagend. Deze angst is waar ‘The Towering Inferno’ op drijft. Hoofdrolspelers Steve McQueen en Paul Newman proberen de schade zoveel als mogelijk te beperken en de levens van de aanwezige feestgangers te redden. Veel spanning, dramatiek en imponerende actiescènes.  De Hollywood-sterren McQueen (‘Bullitt’) en Newman (‘The Hustler’) vochten al voordat de film werd gemaakt over de hoeveelheid tekst en het salaris van eenieder. Ondanks deze competentiestrijd spelen Newman en McQueen uitstekende rollen als architect van de toren en brandweerchef. Beide lijken er veel zin in te hebben. Newman vloekt en tiert tegen de eigenaar van de toren, die veel te veel heeft bezuinigd op de kosten en zo de levens van onschuldige mensen in gevaar brengt. McQueen is het type ruwe bolster, blanke pit die zijn leven in de waagschaal legt wanneer een tiental mensen hopeloos vastzit in een glazen lift aan de buitenkant van de wolkenkrabber.  Als je niet oplet, kan de keur aan bekende gezichten die de revue passeert je afleiden van de rode draad van de film. Hoe dan ook is het de klassieke schoonheid van Faye Dunaway (‘Bonnie and Clyde’) die in het oog springt en ze laat tegelijkertijd haar geweldige acteertalent zien. Richard Chamberlain (‘The Thorn Birds’) is de hopeloos falende schoonzoon van William Holden (‘The Wild Bunch’), die – getooid met donkere bril – probeert om de schuld van de brand voor zich uit te schuiven. Robert Wagner (‘Hart to Hart’) overacteert én versiert één vrouw te veel, zo zal later blijken. Voormalig danswonder Fred Astaire (‘Top Hat’) verschijnt in een aardige rol als charlatan die zijn geld verdient met het misleiden van oudere dames en O.J. Simpson (‘The Naked Gun’) toont dat hij het vroeger niet slecht deed voor de camera.

Regisseur Guillermin houdt de vaart erin en schenkt voldoende aandacht aan de diverse personages van ‘Inferno’. Het is evident dat de heren met het geld er bekaaid af komen in deze film: Holden en Robert Vaughn denken dat iedereen te koop is en vragen zich pas later af of het immense gebouw dat ze neerzetten wel zo veilig is. Daarnaast richt de film zich op het heldhaftige optreden van de vele brandweerlieden, die met man en macht trachten om het vuur onder controle te krijgen. Interessant is het bovendien om te zien hoe mensen reageren in panieksituaties. Wanneer duidelijk wordt dat het vuur snel naderbij komt, slaat de angst toe bij een aantal lieden dat daarna ten koste van anderen probeert er levend vanaf te komen, met alle gevolgen van dien.

‘Inferno’ is een van de beste rampenfilms. De concurrentiestrijd tussen Newman en McQueen is interessant om te zien, evenals de vele, heftige actiescènes: helikopters die redding proberen te brengen, een glazen lift die nog net aan de wolkenkrabber vastzit en mensen die met een soort van kabelbaan de vuurzee proberen te ontsnappen: spannend! Prima in beeld gebracht door de rampenkoning, Irwin Allen. Goede actiefilm met aan het einde profetische woorden (denk aan 9/11) van McQueen over de toekomst van wolkenkrabbers.

Robbert Bitter