The Town (2010)

Regie: Ben Affleck | 125 minuten | drama, thriller, misdaad | Acteurs: Ben Affleck, Jeremy Renner, Blake Lively, Jon Hamm, Pete Postlethwaite, Rebecca Hall, Chris Cooper, Slaine, Brian Scannell, Ed O’Keefe, Mark Berglund, Jeff Martineau, Nicholas Cairis, Gary Galone, Jeremiah Kissel, Rich Skinner, Michael Yebba, Eric Ryan

Sinds zijn uitstekend ontvangen regiedebuut ‘Gone Baby Gone’ (2007) is vrijwel iedereen het erover eens: Ben Affleck is een betere regisseur dan acteur. De misdaadfilm, naar een roman van Dennis Lehane, toonde aan dat hij gevoel had voor timing en uitstekend aanvoelde hoe hij zijn acteurs kon laten doen wat hij wilde. Wijselijk bleef Ben bij die film op de achtergrond en liet hij zijn jongere broer Casey de hoofdrol voor zijn rekening nemen. Maar het bloed kruipt blijkbaar toch waar het niet gaan kan en voor zijn tweede film, ‘The Town’ (2010), gaf hij zichzelf de hoofdrol. Opnieuw koos hij voor een misdaadthriller gebaseerd op een roman (ditmaal ‘Prince of Thieves’ van Chuck Hogan), een verhaal dat hem direct aansprak. Niet in de laatste plaats omdat het zich afspeelt in Boston, de stad waar hij geboren is en waar hij nog steeds een zwak voor heeft. ‘The Town’ belooft een waardig opvolger te zijn voor ‘Gone Baby Gone’, getuige de indrukwekkende bezoekersaantallen die de film in de VS naar de bioscopen lokte en de prima recensies die Affleck kreeg. Een onderhoudende thriller is ‘The Town’ dan ook zeker, maar de beloofde diepgang blijft helaas uit.

Het verhaal speelt zich af in Charlestown, een wijk in Boston waar – zo wordt ons verteld – meer bankovervallers en andere criminelen bij elkaar wonen dan waar ook in de Verenigde Staten. Het ‘vak’ gaat over van vader op zoon. Doug McRay (Affleck) heeft het dan ook niet van een vreemde; zijn vader (Chris Cooper) zit een levenslange gevangenisstraf uit voor moord. Doug leidt een bende gemaskerde bankrovers die regelmatig toeslaat in de betere wijken van de stad. Tijdens een van de overvallen besluit zijn nogal agressieve maat Jem (Jeremy Renner) om een bankmedewerkster kortstondig te gijzelen, tot ongenoegen van Doug. Als ze erachter komen dat deze Claire (Rebecca Hall) in hun wijk woont, achtervolgt hij haar. In een wasserette loopt hij haar ‘toevallig’ tegen het lijf. Ze blijken elkaar best wel leuk te vinden. Maar Doug weet dat Claire, zonder dat ze het beseft, de enige is die hen kan identificeren als de bankrovers. Tegelijkertijd speelt hij met het idee de criminele wereld voor altijd vaarwel te zeggen en met Claire een nieuw leven te beginnen, ver weg van Charlestown. Jem, die Doug als een broer ziet, heeft er veel voor over om hem op andere gedachten te brengen.

Met ‘The Town’ bewijst Ben Affleck opnieuw zijn bekwaamheid als regisseur. Ambities heeft hij ook. Zo maakte hij deze film met de bedoeling er een intelligent, hoogwaardig misdaadverhaal van te maken, met diepere betekenislagen. Een hoogwaardige productie is ‘The Town’ zeker, maar de diepere lagen ontbreken echter. Soms komen flarden ervan naar boven, bijvoorbeeld wanneer Doug zijn vader opzoekt in de gevangenis. Chris Cooper zet een aardig staaltje vakwerk neer in zijn minieme rol. Maar net als je denkt dat we eindelijk de diepte ingaan, schakelt Affleck weer over op het snelle schietwerk en de flitsende actie. Doug speelt met de gedachte om zijn bestaande leventje vaarwel te zeggen en helemaal opnieuw te beginnen, maar van zijn worsteling krijgen we helaas te weinig te zien. De nadruk blijft maar liggen op de criminele activiteiten. Ook de introductie van – de overigens prima spelende – drugsbaas Pete Postlethwaite en FBI-agent Jon Hamm haakt daar verder op in. Het is net of Affleck zwicht voor de wens van de massa, die blijkbaar rondvliegende kogels en doldwaze achtervolgingen wil zien. Het achterliggende verhaal komt daarbij nooit tot leven. Het blijft allemaal vrij vlak, net als het acteerwerk van Affleck trouwens, die her en der wordt weggespeeld door zijn collega’s.

Het acteerwerk is over de breedte namelijk wel erg sterk. Met name Jeremy Renner weet mateloos te boeien in de rol van Jem, het broeierige vaatje buskruit dat in Doug de broer ziet die hij nooit had. De scène waarin hij onverwacht langskomt wanneer Doug en Claire een gezellig onderonsje op een terras hebben, is een van de beste van de film. Jem doet net of hij van niets weet en dat spel speelt hij ijzingwekkend goed. Tegelijkertijd weet Doug dat Claire niet de opvallende tatoeage in Jems nek mag zien, want dan heeft zij hen door. Tegen de spanning in die kleine scène kan geen knallende confrontatie tussen bankrovers en politie op. Ook Rebecca Hall en Blake Lively (als de wat ordinaire maar kwetsbare zus van Jem, die ooit een relatie had met Doug) palmen de kijker in. Van de al eerder genoemde Cooper en Postlethwaite zie je eigenlijk te weinig; Jon Hamms FBI-agent is daarentegen nauwelijks interessant te noemen (al ligt dat niet aan de acteur). Afflecks personage is in potentie wel degelijk interessant, maar doordat de acteur hem zo vlak speelt, verlang je naar een scène waarin hij eens een keertje niet zit.

‘The Town’ is een degelijk gemaakte thriller, die genoeg aanknopingspunten biedt voor een amusant filmavondje. Spektakel genoeg! Verwacht echter geen diepere lagen, ook al worden die wel beloofd. Een diepere kijk in de gedachtewereld van een crimineel, zoals ‘The American’ (2010) van Anton Corbijn ons dat bijvoorbeeld wél gaf, blijft hier achter. Wat overblijft is een eenvoudig te verteren, goed geacteerde misdaadfilm die ongetwijfeld een groot publiek zal kunnen bekoren en die veelal doet denken aan klassiekers uit het genre (‘Heat’ (1995) bijvoorbeeld). En hoewel ‘The Town’ minder verrassend uit de hoek komt dan ‘Gone Baby Gone’ zouden we tegen Ben Affleck willen zeggen: blijf vooral regisseren, want je hebt talent genoeg. Maar cast de volgende keer dan wel iemand anders in de hoofdrol!

Patricia Smagge