Western Trunk Line-Xi gan dao (2006)

Regie: Li Jixian | 101 minuten | drama | Acteurs: Li Jie, Zhang Dengfeng, Shen Jiani, Zhao Haiyan

1978: het leven in een afgelegen Chinees dorpje is hard werken en afzien. Li Siping heeft er geen boodschap aan. Zodra het kan spijbelt hij van zijn werk in de fabriek en slentert hij rond of probeert hij oude radio’s te maken zodat hij de berichten uit de buitenwerld kan ontvangen. Natuurlijk bemerkt zijn moeder dit, en krijgt Li Siping regelmatig een pak slaag. Alles wordt ondertussen gadegeslagen door de passieve en zwijgende vader (dokter Li) en Li Sipings jongere broertje, die luistert naar de bijnaam ‘platkop’ (‘square face’). De meeste voldoening lijkt de luie Li Siping te halen uit leugen, diefstal en bedrog: vaak onschuldig, maar wel met soms vervelende gevolgen voor bijvoorbeeld hemzelf of zijn jongere broertje, die mede daardoor veel geplaagd wordt op school.

Li Sipings doelloze leven lijkt weer wat zin te krijgen als hij Yu Xuanyan ontmoet. Zij is afkomstig uit Beijing en lijkt gedwongen te hebben moeten verhuizen naar het platteland vanwege subversieve activiteiten van haar vader. De knappe en sierlijke Yu Xuanyan lijkt in alles de tegenpool van Li Siping, maar misschien is dat slechts bedrog. Hij ontdekt namelijk, natuurlijk weer via slinkse wijze, dat Yu Xuanyan haar vader in haar brieven wijsmaakt dat ze in het Kunst Ensemble van het dorp zit, terwijl ze gewoon in de fabriek moet werken. Als Yu Yuanyan erachter komt dat Li Siping haar brieven (met bijgesloten geld) voor haar vader gestolen heeft, raken hun twee levens ongewild met elkaar verbonden.

Er ontstaat een vreemde haat-liefdeverhouding die niet wordt geaccepteerd door de andere dorpsgenoten. Li Siping heeft zichzelf al te onmogelijk gemaakt om nu alsnog een andere draai te geven aan zijn leven, zo lijkt het. ‘Western Trunk Line’ is een typisch ‘coming of age’ verhaal, zoals er zoveel zijn (geweest) langs de spoorweg waarnaar de titel verwijst. De onmogelijkheid van echte liefde en vrijheid staat centraal. Het verhaal wordt op subtiele, maar regelmatig ook wat sentimentele wijze verteld.

Het tempo van de film is vrij traag, wat de film op sommige momenten te saai maakt. Sterke punten zijn het feit dat de ‘held’, Li Siping, eigenlijk helemaal niet zo’n sympathiek persoon is. Hij is vooral een ‘loser’ die steeds weer de fout maakt om anderen tegen zich in het harnas te jagen. Ook mooi is de bijrol van Li’s jongere broertje, die voortdurend in de hoek lijkt te zitten waar de klappen vallen. Hij ontvlucht de harde werkelijkheid door te tekenen, iets wat opgemerkt wordt door Yu Xuanyan, maar verder door niemand. Het zijn de tragische aspecten van de drie hoofdpersonen die ‘Western Trunk Line’ de moeite van het kijken waard maken. Dat de film soms te eentonig is, is dan misschien vooral illustratief voor het leven dat in de film verbeeld wordt.

Daniƫl Brandsema