The Devil Is a Woman (1935)

Regie: Josef von Sternberg | 79 minuten | drama, romantiek | Acteurs: Marlene Dietrich, Lionel Atwill, Edward Everett Horton, Alison Skipworth, Cesar Romero, Don Alvarado, Tempe Pigott

Marlene Dietrich was niet alleen de leading lady in de meest succesvolle films van Josef von Sternberg (zoals ‘Der Blaue Engel’, 1930), ook in zijn privéleven speelde zij een zeer belangrijke rol. Josef hield van Marlene, terwijl zij door zo velen geadoreerd werd dat ze onmogelijk al haar liefde voor hem kon reserveren. In ‘The Devil Is a Woman’ wordt dit liefdesverhaal in exotische sferen nagespeeld. Concha Perez (vanzelfsprekend gespeeld door Marlene) is de grote verleidster, die een man gebruikt tot deze zijn nut voor haar heeft verloren en hem daarna moeiteloos inwisselt voor de volgende minnaar. Ze is de femme fatale waar mannen van weten dat ze er van weg moeten blijven, maar waar ze toch onweerstaanbaar door worden aangetrokken. Een zeer klassieke, archetypische rol dus. Maar in ‘The Devil Is a Woman’ wordt Concha ook zelf verleid, doordat Don Pascual blijk geeft van een altruïstisch, bovenmenselijk soort liefde. Of haar bevroren hart (“this woman has ice where others have a heart”) door die liefde zal smelten zul je zelf moeten bekijken.

Zijn er nog meer redenen om ‘The Devil Is a Woman’ te bekijken? Dietrich was zelf erg trots op de film, ze meende dat ze in deze film op haar mooist was. Sternberg heeft inderdaad kosten noch moeite gespaard om haar in de meest schitterende kostuums ten tonele te voeren en haar op de meest gunstige manier te belichten. Maar ondanks al die moeite lijkt La Dietrich met haar getekende wenkbrauwen en haar onnatuurlijk bijgeverfde mond niet zelden meer op een Arische travestiet dan op een Spaanse schone. Dat ze ook nog een grappig bedoeld – maar werkelijk stomvervelend- liedje zingt over ‘drie vrijers’ maakt het er niet beter op. De decors en de cinematografie in het algemeen zijn helemaal in orde – de film won dan ook een prijs voor ‘Best Cinematography’ op het filmfestival in Venetië – maar een carnaval zonder kleuren ziet er toch niet zo feestelijk en wanordelijk uit als het er uit zou kunnen zien.

En dan tenslotte het verhaal. Het verhaal is redelijk simpel, maar tijdloos in haar eenvoud. De door middel van flashbacks vertelde liefdesgeschiedenis tussen Don Pascual en Concha Perez heeft wat tijd nodig om de kijker te overtuigen van Concha’s verleidelijkheid en Pascuals liefde, goed gemotiveerd wordt dit echter niet. We moeten er als kijker maar van uit gaan dat Concha het mooiste en gevaarlijkste wezen is dat ooit heeft bestaan en dat Pascual uit liefde handelt als hij haar steeds opnieuw geld geeft, maar echte psychologische motiveringen ontbreken. De hele setting in Spanje lijkt overigens slechts bedoeld als voorwendsel om een aantal leuke plaatjes in leuke kostuums te kunnen schieten, het voegt niets toe aan het verhaal.

‘The Devil Is a Woman’ is interessant voor Dietrich-liefhebbers en voor diegenen die houden van mooi geschoten films over verleidelijke vrouwen, zonder te veel verdere diepgang. Als klassieker blijft de film overeind, maar of ze dat zonder Dietrich ook zou doen is zeer de vraag.

Emy Koopman