Menace II Society (1993)

Regie: Albert Hughes, Allen Hughes | 97minuten | actie, drama | Acteurs: Tyrin Turner, Larenz Tate, Samuel L. Jackson, Anthony Johnson, Brandon Hammond, Glenn Plummer, Reginald Ballard, Khandi Alexander, Julian Roy Doster, Jada Pinkett Smith, Marilyn Coleman, Arnold Johnson, Saafir, Pooh Man, MC Eiht, Vonte Sweet, Ryan Williams, Cynthia Calhoun, Garen Holman, Clifton Powell, Todd Anthony Shaw, Christopher M. Brown, Stacy Arnell, Dwayne L. Barnes, Erin Leshawn Wiley, Charles S. Dutton

‘Menace II Society’, de debuutfilm van de tweeling Albert en Allen Hughes, is een grimmig portret van zwarte jongeren in “gang land” Los Angeles, Californië. De film is een mix van geweld, realiteit, fatalisme en een beetje liefde. ‘Menace’ neemt je mee in het op voorhand gedoemde leven van een jongen van achttien die op het rechte pad probeert te blijven. Bovendien krijg je een kijkje in de onderkant van de samenleving, waar het recht van de sterkste geldt en mensen hopeloos gevangen zitten in sociale problemen.

Zoals Wall Street draait om geld, zo normaal is geweld in de getto’s van LA. Elke dag in het leven van de jonge knapen Caine (Tyrin Turner) en Kevin (Larenz Tate) is gevuld met hoog oplopende ruzies, drugsdeals, schietpartijen en wraak. Je ziet al snel de vicieuze cirkel waarin de jongens verkeren, maar voor hen is het dagelijkse kost, hun realiteit. Caine haalt zijn diploma en wil best een beter leven, maar zit vast in een destructieve leefstijl. Zo blijkt uit een schokkende scène waarin een stel idioten Caine’s neef in zijn auto neerschieten en het onontkoombare gevolg bloedige wraak is.

De constante sfeer van angst en onrust stuwt de kwaliteit van ‘Menace’ omhoog. Achter elke hoek kan een potentieel gevaar verschijnen. Het verhaal daarentegen heeft teveel pretenties. De hoofdmoot bestaat uit de belevenissen van Caine en zijn maatje Kevin, maar de gebroeders Hughes voegen wel erg veel personages toe. Het liefje van Caine, zijn vrome en naïeve grootouders, een bekeerde moslim, diens vader, lokale gangsters, ga maar door. Waar het om gaat: Zoveel karakters leiden tot oppervlakkigheid en schaden het verhaal.

Het realiteitsgehalte van ‘Menace II Society’ is echter groot. Je hebt het gevoel dat de ellende die je ziet dichtbij de deerniswekkende omstandigheden van vele zwarten in de Verenigde Staten staat. Verder is de muziek van onder andere George Clinton, Ice Cube en MC Eiht “dope” te noemen. Bovendien zijn de, deels geïmproviseerde, dialogen recht voor zijn raap. Het typisch zwarte geklets over “wijven”, “marihuana”, “broeders” of “pistolen” is authentiek en trekt je verder mee in hun wereld. Die wereld is er een van te snel volwassen worden, drugsmisbruik en geweld.

‘Menace II Society’ brengt ook gevoelige zaken aan het licht. Zo zie je racistische politieagenten, die onschuldige personen als honden behandelen. Een prachtige scène in slowmotion, waarbij een groep zwarte jongeren opspringt en wegrent voor een aanstormende politiewagen, toont het eeuwige spel van kat en muis. Voorts suggereert de film dat de misère van de zwarte bevolking het gevolg is van een duivels plan van blanke machthebbers om de onderklasse arm te houden.

Wat beklijft is een indrukwekkende en confronterende film, hoewel de makers teveel in hun film kwijt willen en niet iedereen geweldig acteert. Positieve zaken domineren echter, zoals de aanhoudende beklemmende sfeer, goede rollen van Turner en Tate, maar ook van rapper MC Eiht, Jada Pinkett Smith en Samuel L. Jackson als ongeleid projectiel met bakkebaarden.

Robbert Bitter