Kubo en het magische zwaard – Kubo and the Two Strings (2016)

Recensie Kubo and the Two Strings CinemagazineRegie: Travis Knight | 102 minuten | animatie, avontuur, familie, fantasie | Nederlandse stemmencast: Roman Derwig, Kim van Kooten, Benja Bruijning, Noortje Herlaar | Originele stemmencast: Art Parkinson, Charlize Theron, Ralph Fiennes, George Takei, Cary-Hiroyuki Tagawa, Brenda Vaccaro, Rooney Mara, Matthew McConaughey, Meyrick Murphy, Minae Noji, Alpha Takahashi, Laura Miro, Ken Takemoto, Aaron Aoki, Luke Donaldson, Michael Sun Lee

Het is een bijzonder tijdrovende klus om een animatiefilm te maken met de stop-motiontechniek. Animatiestudio Laika heeft er zijn core business van gemaakt en kent het klappen van de zweep. Voor hen is dit pure ‘labour of love’. Na ‘Coraline’ (2009), ‘ParaNorman’ (2012) en ‘The Boxtrolls’ (2014) komt de ambitieuze studio met ‘Kubo en het magische zwaard’ (‘Kubo and the Two Strings’) (2016) met zijn meest prestigieuze project tot nu toe. Even wat cijfers op een rijtje: het duurde zo’n vijf jaar om de film, die 102 minuten duurt, te maken. Per week werden 4,3 seconden van de film opgenomen. De spectaculaire bootscène kostte negentien maanden om te maken. Voor hoofdpersoon Kubo werden maar liefst 48 miljoen mogelijke gezichtsuitdrukkingen bedacht en in totaal werden 23.187 prototypes van zijn gezicht gecreëerd om bij de opnamen te gebruiken. Let wel: alle figuurtjes, sets, props en decors zijn met de hand gemaakt. Natuurlijk paste het team van Laika de nieuwste technieken toe, waaronder 3D-printing, om al die losse beeldjes elkaar zo soepel mogelijk te laten opvolgen en om het er allemaal zo sprekend en levendig mogelijk uit te laten zien. Texturen, motieven en kleuren dienden zo authentiek mogelijk te zijn. Aangezien het verhaal zich afspeelt in het oude Japan, moest het team zich ook nog eens verdiepen in de juiste klassieke stijl en sfeer. En dan hebben we het nog niet eens gehad over het vijf en een halve meter hoge monster dat gecreëerd werd voor slechts één memorabele actiescène.

De jonge Kubo (stem van Art Parkinson, en in de Nederlandse versie Roman Derwig) leeft met zijn liefdevolle maar overbezorgde en extreem beschermende moeder in een grot aan de rand van een klassiek Japans dorp. Overdag trekt hij met zijn shamisen (een traditioneel Japans snaarinstrument) en een stapel origamipapier naar het dorp om verhalen te vertellen over zijn vader Hanzo, een van de machtigste Samurai-strijders die ooit geleefd heeft. Het is een bijzonder schouwspel: op het ritme van de muziek komen de origamivellen tot leven en vormen ze figuren uit het verhaal. Kubo’s moeder drukt hem dagelijks op het hart dat hij voor het donker thuis moet zijn, zodat de demonen hem niet te pakken kunnen krijgen. Hij mist al een oog – dat is door zijn opa, de kwaadaardige Moon King, meegenomen – en hij zou zijn andere oog toch niet ook kwijt willen raken? Als hij tijdens een herdenkingsdienst voor geliefde overledenen toch te lang buiten blijft, weten zijn moeders boosaardige zussen (hun gezichten verscholen achter doodenge maskers – stem van Rooney Mara, in de Nederlandse versie Noortje Herlaar) hem te vinden. Met haar laatste krachten weet zijn moeder Kubo te beschermen. Ze schenkt hem vleugels en dwingt hem ver weg te vliegen van het gevaar. Ook sommeert ze hem zijn vaders wapenuitrusting te vinden, want dat is het enige dat hem kan beschermen tegen de machtige Maan Koning (stem van Ralph Fiennes) en zijn sinistere tantes. Met behulp van een nukkige sneeuwaap (stem van Charlize Theron, in de Nederlandse versie Kim van Kooten) – een door zijn moeder tot leven gewekt houten beeldje – en een uit de kluiten gewassen half man-half insect (stem van Matthew McConaughey, in de Nederlandse versie Benja Bruijning) die ooit streed in zijn vaders leger gaat de dappere Kubo op zoek naar de magische drie-eenheid van zwaard, harnas en helm om zo de strijd met de Moon King aan te gaan.

‘Kubo en het magische zwaard’ is het regiedebuut van de grote baas van Laika, Travis Knight. Het originele verhaal van Shannon Tindle en Marc Haines zou met gemak kunnen doorgaan voor een aloude Japanse mythe, maar is dat niet. Wat direct opvalt aan deze film zijn de werkelijk oogverblindende visuals, eigengereid en met minutieus oog voor detail. Het is duidelijk te zien dat hier duizenden uren aan toegewijde arbeid in zitten en met zijn visuele pracht wint ‘Kubo en het magische zwaard’ zijn publiek eigenlijk al meteen voor zich. Het verhaal is een uitgebalanceerde mix tussen avontuur, drama, komedie en enkele effectieve angstaanjagende elementen. Vanwege dat laatste is ‘Kubo’ niet geschikt voor al te jeugdige kijkers. De toon is overwegend serieus, met ruimte voor humor zodra de opmerkelijke sidekicks hun intrede doen. Maar er is ook ontroering en een diepere boodschap krijgen we tussen de bedrijven door ook nog even mee. Met grote namen als Charlize Theron, Ralph Fiennes en Matthew McConaughey heeft Laika een overtuigende stemmencast vastgelegd, met de gortdroog opgelepelde oneliners van Theron als (komisch) hoogtepunt. ‘Kubo en het magische zwaard’ lijkt Laika precies de balans te hebben gevonden tussen de originaliteit, eigenheid en de visuele schoonheid van Japanse animatie, en de toegankelijkheid en effectiviteit van diens westerse tegenhanger. Met de prachtige score van Dario Marianelli als kers op de taart. Hoewel het einde vaak niet het sterkste aspect is aan een Laika-film – al kan dat natuurlijk ook komen doordat je gewoon niet wilt dat de film afgelopen is – weet Knight ook op emotioneel vlak de juiste snaar te raken. En ja, die grap was inderdaad zo bedoeld.

Patricia Smagge

‘Kubo en het magische zwaard’ verschijnt woensdag 1 februari 2017 op DVD, blu-ray en blu-ray 3D.