My Brilliant Career (1979)

Regie: Gillian Armstrong | 98 minuten | drama, romantiek, biografie | Acteurs: Judy Davis, Sam Neill, Wendy Hughes, Robert Grubb, Aileen Britton, Peter Whitford, Patricia Kennedy, Alan Hopgood, Julia Blake, David Franklin, Marion Shad, Aaron Wood, Sue Davies, Bill Charlton , Suzanne Roylance, Zelda Smith, Bobbie Ward, Amanda Pratt, Dorothy St. Heaps, Babs McMillan, Max Cullen, Carole Skinner, Tony Hughes, Tina Robinson, Aaron Corrin, Sharon Crouch, Robert Austin, Mark Spain, Simone Buchanan

Het is 1897 en Australië is nog een ruige kolonie van Groot-Britannië. Sybylla Melvyn heeft dromen en ambities die haar rol als dochter in een hardwerkend boerengezin verre te boven gaan. Ze wil een leven leiden als schrijfster of kunstenares en geleerde conversaties voeren, maar met een vader (Alan Hopgood) met een drankprobleem en een moeder (Julia Blake) die elk jaar een kind baart, zit dat er niet in. Ze zal geld moeten verdienen, zodat haar ouders niet langer de kosten van haar levensonderhoud hoeven te dragen.

Haar levensomstandigheden verbeteren zich wanneer ze door haar grootmoeder (Aileen Britton) van moeders kant wordt uitgenodigd voor een langdurig verblijf bij haar en haar tante Helen (Wendy Hughes) Hier komt Sybylla in aanraking met het leven van de gegoede burgerij en wordt prompt door de welgestelde Frank Hawden (Robert Grubb) ten huwelijk gevraagd. Ze is dan wel niet mooi om te zien, maar vooruit dan maar. Maar Sybylla lacht hem alleen maar uit. Ondertussen hernieuwen zij en Harry Beecham de omgang uit hun jeugdjaren, maar liefde en een huwelijk zijn niet te combineren met een zelfstandig bestaan en Sybylla weet niet of ze bereid is om haar dromen op te offeren om de vrouw van Harry te worden.

‘My Brilliant Career’ doet erg denken aan de verfilming van een boek van Jane Austen, maar gaat een stapje verder. Niet een huwelijk uit liefde met iemand afkomstig uit minimaal dezelfde sociale laag is het ultieme doel, maar een eigen carrière. Dit wordt door Sybylla’s omgeving niet begrepen, behalve door haar oom Julius (Peter Whitford) die vindt dat ze actrice moet worden, omdat ze daar talent voor heeft. Verder wordt haar verlangen afgedaan als egoïstisch, omdat een vrouw voor zichzelf en haar familie zo verstandig mogelijk moet zien te trouwen. Zelfs een huwelijk uit liefde is al een riskante onderneming, getuige het slechte resultaat van zowel haar moeders als haar tantes huwelijk, laat staan dat ze hun eigen ambities mogen najagen.

De thematiek van de film is dramatisch, maar de toon is aangenaam luchtig, zelfs op de serieuze momenten. Sybylla provoceert, zit volle rare streken en probeert de grenzen van wat sociaal gewenst is zover mogelijk op te rekken op een geestige manier. Als ze zich aan de opdringerige Frank ergert, gaat ze er met het rijtuig vandoor en laat hem de zes kilometer naar huis terug lopen. Ook leuk is het samenspel tussen Judy Davis en Sam Neill. Ze daagt hem uit en flirt schaamteloos met hem. Hij bekijkt haar met een mengeling van afstandelijke verbazing en broeierige lust. Die BAFTA Awards voor Judy Davis zijn meer dan verdiend. Sam Neill had er ook een mogen krijgen.

Diana Tjin-A Cheong