Sling Blade (1996)

Regie: Billy Bob Thornton | 135 minuten | drama, thriller | Acteurs: Billy Bob Thornton, Dwight Yoakam, J.T. Walsh, John Ritter, Lucas Black, Natalie Canerday, James Hampton, Robert Duvall, Rick Dial, Brent Briscoe, Christy Ward, Sarah Boss, Kathy Sue Brown, Wendell Rafferty, Bruce Hampton

Het regiedebuut van Thornton is een indrukwekkende prent geworden over vriendschap en de dunne scheidslijn tussen goed en kwaad. Naast het script en de regie, vertolkte Thornton ook de hoofdrol in deze film.

De film begint als de zwakbegaafde Childers wordt vrijgelaten uit een inrichting. Al snel wordt duidelijk dat er iets gebeurd is in het verleden van deze man. De simpele Childers wil in eerste instantie helemaal niet weg uit de inrichting, die hij ondertussen als zijn huis is gaan beschouwen. Maar volgens het Amerikaanse rechtssysteem is Childers nu een vrij man en staat hij er alleen voor. Familie heeft hij niet en vrienden evenmin.

Al snel vindt Childers werk en begint hij aan een nieuw leven. De simpele man sluit vriendschap met een jongetje, naast levensvreugde komt er ook agressiviteit en onrechtvaardigheid in het leven van Childers, als hij de stiefvader van Frank ontmoet.

Regisseur Thornton weet een intiem portret te schetsen van een man die ondanks zijn beperkte verstandelijke vermogens het goede wil doen. Een maatschappij die mensen op straat zet zonder na te denken over de gevolgen die deze vrijlating met zich meebrengt. Het is juist de dader, Childers, die niet denkt klaar te zijn voor de maatschappij. Het is tekenend voor een verkeerd rechtssysteem dat deze niet luistert naar de individuen.

Naast een maatschappijkritische film is ‘Sling Blade’ vooral een mooie, gevoelige prent die de vriendschap tussen twee compleet verschillende mensen belicht. Deze vriendschap wordt erg mooi vertolkt door Thornton en de jonge acteur die Frank speelt.

De regisseur neemt ruim de tijd om de karakters om wie het draait te belichten. Helaas doet Thornton dat niet bij ieder personage. De stiefvader, gespeeld door Dwight Yoakam, blijft ondanks het intense spel van deze acteur niet meer dan een karikatuur van een boze cowboy. Toch weet Yoakam veel glans te geven aan de film, omdat hij met duidelijk veel plezier een leuke rol neer zet.

Het acteerwerk is sterk en de sfeer sluit daar mooi bij aan. De intieme sfeer van de gesprekken tussen Childers en Frank worden afgewisseld met de grimmige sfeer die gepaard gaan met de woede-uitbarstingen van Yoakam. Deze afwisselingen worden op een kalme manier verteld, zodat de prent niet vervalt in een achtbaan van emoties. Met een speelduur van 135 minuten is de film helaas dan ook iets te lang, omdat de spanningsboog niet gedurende de prent vastgehouden wordt.

Frank v.d. Ven