Absence of Malice (1981)

Regie: Sydney Pollack | 116 minuten | drama, romantiek | Acteurs: Paul Newman, Sally Field, Bob Balaban, Melinda Dillon, Luther Adler, Barry Primus, Josef Sommer, John Harkins

Een wraakfilm zonder geweld: is dat wel iets? Het antwoord op deze vraag vind je terug in deze review. Al moet de hoge waardering je al een goede indicatie hebben gegeven. Ja, ‘Absence of Malice’ is een goede film. Een film over wraak, zonder ook maar een druppeltje bloed.

In ‘Absence of Malice’ maken we kennis met de ambitieuze journaliste Megan Carter (Field). Via een lek ontdekt ze dat er wel eens iets niet helemaal in de haak is met de ogenschijnlijk zo zuivere zakenman Michael Gallagher (Newman). Als de reporter het nieuws naar buiten brengt heeft dat grote gevolgen. Voor haarzelf, maar vooral voor Gallagher. De zakenman begrijpt niet waar alle slechte publiciteit rond zijn persoon vandaan komt. Samen met Carter besluit hij te onderzoeken hoe alle leugens ontstaan zijn. Wat Carter niet weet is dat Gallagher een dubbele agenda heeft. Hij wil wraak.

Naast een spannend verhaal heeft deze film zoveel meer te bieden. ‘Absence of Malice’ gaat over wraak, schuld en liefde. Maar vooral over verantwoordelijkheid. Om nog specifieker te zijn: de verantwoordelijkheid van de pers. Regisseur Sydney Pollack schetst een ontluisterend beeld van de media. De krant waarvoor Carter werkt bekommerd zich niet om mensen maar enkel om verhalen.

Mocht een verhaal niet kloppen dan is het een kwestie van een kleine rectificatie en de zaak is alweer vergeten. Dat de mensen die beschadigd zijn er niet zo gemakkelijk vanaf komen wordt wel duidelijk na het zien van deze productie.

Zo zorgen de negatieve publicaties ervoor dat Gallagher compleet verwoest wordt. Hij verliest zijn bedrijf, zijn vriendin en zijn goede naam. Uiteindelijk neemt de zakenman het heft in handen en verzint een slinkse list om de krant terug te pakken. Het schrijnende aan dit verhaal is dat zoiets alleen maar in films kan. Normaal gesproken sta je als persoon machteloos als een insituut als de krant je beschadigd. Je kunt gewoon niets doen.

De onzorgvuldigheid waarmee de pers omgaat met personen is de kern van ‘Absence of Malice’. Een mooi en te prijzen uitgangspunt natuurlijk, maar als er geen hond komt kijken naar de film heb je er weinig aan. Gelukkig heeft Pollack een sterk verhaal gevonden om zijn boodschap in te verpakken. En met twee acteerveteranen aan boord is de film dan ook prima te behapstukken.

De spil van de film draait om de interactie tussen Sally Field en Paul Newman. Vooral Field is perfect gecast als de ambitieuze, maar keiharde Carter. Dankzij haar lievige uitstraling verzandt haar personage niet in een onhebbelijke bitch. Ondanks de vele onaantrekkelijke karaktertrekjes blijft de journaliste toch een sympathiek en inleefbaar personage. Dit is erg knap gedaan.

En Paul Newman? Tja, voor hem is een rol als eerzame zakenman gesneden koek. Toch kent Newman’s personage enkele, duistere kanten. Er broeit iets onder de oppervlakte. De ingehouden woede barst op een gegeven moment los en zorgt voor een onaangename scène die door het onverwachte karakter hard aankomt. Het onberekenbare in Gallagher maakt hem tot een echt mens van vlees en bloed.

De sfeer van de film is vrij grimmig en onheilspellend. Toch is er geen geweld te zien. De spanning speelt zich voornamelijk af op het psychologische vlak. Pollack gunt zijn acteurs alle ruimte om te schitteren. Sfeer tekent hij op door close ups van gezichten te schieten. Ook lichaamstaal en ongemakkelijke stiltes helpen de bittere ambiance van het verhaal te onderstrepen. Een goede keuze, want ondanks de beperkte locaties en zonder special effects blijft de film intrigeren.

Voor de journalisten onder ons is de film extra interessant. ‘Absence of Malice’ weet de hectische sfeer op de nieuwsredactie van kranten goed te vangen. Ook de manier waarop nieuws vergaard wordt is goed naar voren gebracht. Maar mocht je niets op hebben met journalisten dan is deze spannende dramafilm ook zeker de moeite waard.

Frank v.d. Ven