Girl Happy (1965)

Regie: Boris Sagal | 93 minuten | komedie, romantiek, musical | Acteurs: Elvis Presley, Shelley Tabares, Harold J. Stone, Gary Crosby, Joby Baker, Nita Talbot, Mary Ann Mobley, Fabrizio Mioni, Jimmy Hawkins, Jackie Coogan, Peter Brooks, John Fiedler, Chris Noel, Lyn Edgington, Gail Gilmore, Pamela Curran, Rusty Allen

Elvis Presley was dan misschien niet de beste acteur van zijn generatie, hij was toch zeker een van de meest productieve. In dertien jaar tijd kwamen er maar liefst eenendertig films uit waar The King een hoofdrol in had. In 1956 begon het allemaal met ‘Love Me Tender’, maar daarna ging het hard. En niet alleen met de carrière van de inmiddels razend populaire Presley. Ook met de bankrekeningen van zijn manager, de platenbazen en de studiobonzen ging het crescendo. Je zou Elvis dan ook wel de eerste artiest kunnen noemen wiens carrière met behulp van een nauwgezet marketingplan werd uitgestippeld. Het doel was om zoveel mogelijk geld te verdienen met het ‘product’ Elvis en dus schoten de luchtige romantische komedies én de bijbehorende soundtracks als paddenstoelen uit de grond. Toen hij in 1969 eindelijk zijn contract had uitgediend was Elvis zowel letterlijk als figuurlijk helemaal op.

‘Girl Happy’ uit 1965 is een typisch voorbeeld van zo’n film die in een razend tempo werd gedraaid omdat de fans alweer stonden te dringen bij de kassa’s van de bioscopen. Elvis speelt hierin Rusty Wells, een jonge en levenslustige zanger die samen met zijn band een goedlopende show heeft in een club in Chicago. Wanneer de voorjaarsvakantie, de befaamde springbreak, eraan zit te komen maken Rusty en co plannen om naar Fort Lauderdale, een swingend vakantieoord in Florida, om feest te vieren en vooral om meiden te scoren. Meneer Frank (Harold J. Stone), de bikkelharde eigenaar van de nachtclub ziet dat niet zo zitten. Totdat zijn dochter Valerie (Shelley Fabares) hem belt met de mededeling dat ze daar ook naartoe wil. Frank sluit een deal met Rusty. Hij laat ze naar Fort Lauderdale gaan als ze een oogje willen houden op zijn dochter en ervoor te zorgen dat ze uit de klauwen van de hitsige mannen blijft. Als er wel wat met haar gebeurt dan zwaait er wat. Met hun nieuwe missie vertrekken Rusty en zijn vrienden naar Florida, in de verwachting dat ze deze taak met gemak kunnen vervullen. Maar Valerie blijkt toch niet het muurbloempje waar ze haar voor aanzien. Haar in de gaten blijkt toch lastiger dan gedacht!

Op een paar positieve uitschieters na zijn alle films van Elvis Presley hetzelfde. Flinterdunne romantische komedies waarin muziek een overheersende rol speelt. Ze volgen ook vrijwel allemaal hetzelfde patroon en ‘Girl Happy’ van regisseur Boris Sagal (‘The Crimebusters’, 1961) is daar geen uitzondering op. De originaliteit is dan ook ver te zoeken. Je kunt bovendien zien dat de productie van deze film is afgeraffeld; de decors mogen dan vrolijk en kleurrijk zijn, het is duidelijk te zien dat ‘Girl Happy’ in een studio is opgenomen. Neem bijvoorbeeld de bergen op de achtergrond; in de omgeving van Fort Lauderdale zíjn helemaal geen bergen… Gelukkig maken de liedjes veel goed. Hoewel ze nietszeggend zijn, zorgen ze voor een vrolijke sfeer en dat is precies dat waar deze film op mikt. De titelsong ‘Girl Happy’, het swingende ‘The Meanest Girl in Town’ en de overige negen liedjes worden door Elvis en zijn band met overtuiging gebracht. Maar dat mag je ook wel verwachten van enige echte King of Rock ‘n Roll.

Het acteerwerk is wisselvallig. Elvis laat zien dat hij over het nodige komische talent beschikt. Met name de scène waarin hij twee vrouwen, die niet van elkaars aanwezigheid afweten, tegelijk moet bezig zien te houden. Het neigt wellicht soms naar slapstick, maar je moet er op z’n minst om grinniken. Elvis heeft het duidelijk naar zijn zin met zijn tegenspeelster, de lieflijke Shelley Tabares, die volgens velen zijn persoonlijke favoriet was. Tabares kan zelf ook aardig zingen (al is dat slechts in één liedje te horen) en scoorde in 1962 zelfs een nummer-1-hit in de Verenigde Staten met ‘Johnny Angel’. Eén van de bandleden van Elvis Presley is Gary Crosby, de zoon van Bing die uiterlijk veel weg heeft van zijn beroemde vader. In de rol van Valeries overbezorgde vader zien we Harold J. Stone, die ook te zien in Hitchcocks ‘The Wrong Man’ uit 1956. Andere bekende gezichten in de cast zijn John Fiedler (’12 Angry Men’, 1957) als de verwarde manager van het motel en voormalig kindsterretje Jackie Coogan als brigadier Benson.

‘Girl Happy’ blinkt niet uit in diepzinnigheid. Er wordt ook niet fantastisch in geacteerd en het script is behoorlijk voorspelbaar. Dit is wat je noemt een typische Elvis-film. Luchtig en frivool, vol swingende muziek van The King. En wat is er mis met een beetje simpel vermaak, helemaal niets toch? Hij duurt ook maar anderhalf uur en kijkt dus lekker weg. Wees er alleen wel op voorbereid dat je deze film na afloop net zo snel weer bent vergeten.

Patricia Smagge