The Contender (2000)

Regie: Rod Lurie | 126 minuten | drama, thriller | Acteurs: Joan Allen, Jeff Bridges, Gary Oldman, Christian Slater, Sam Elliott, William Petersen, Saul Rubinek, Philip Baker Hall, Mike Binder, Robin Thomas, Mariel Hemingway, Kathryn Morris, Kristen Shaw, Douglas Urbanski, Noah Fryrear, Angelica Torn, Joe Taylor, Kevin Geer, Doug Roberts, Bev Appleton, Sandra Register, Anthony Booth, Andrew C. Boothby, Irene Ziegler, Del Driver, Sean Pratt, Larry King

Scherpe politieke thriller over macht en moraal in de politiek. De makers hebben duidelijk het schandaal rond President Bill Clinton in het achterhoofd, die een impeachment-procedure aan zijn broek kreeg, nadat hij gelogen had over een affaire met een stagiaire in het Witte Huis.

Hier gaat het om een vrouwelijke senator, die door de President wordt voorgedragen als vice-president. Tijdens haar studietijd zou ze hebben deelgenomen aan een orgie. Bewijsmateriaal in de vorm van foto’s duikt op. De Republikeinen willen graag munt slaan uit de groter wordende crisis, vooral omdat de voorzitter van de onderzoekscommissie van het Huis van Afgevaardigden Runyon (een prachtrol voor een bijna onherkenbaar vermomde Gary Oldman) liever de gerespecteerde gouverneur Hathaway (een glibberige William L. Petersen) op de post benoemd ziet. Hathaway heeft de pech dat hij faalde in het redden van een verdrinkingsslachtoffer en wordt gepasseerd.

Senator Hanson (briljant gespeeld door Joan Allen) op haar beurt, weigert categorisch de vragen die door de media, de commissie en door de President (Jeff Bridges) gesteld worden: is zij de vrouw op de foto en heeft ze inderdaad meegedaan aan dergelijke seksuele uitspattingen?

Allen weet een sympathiek en overtuigend personage neer te zetten, die vast blijft houden aan haar opvatting dat privézaken niet voor openbare consumptie zijn – en haar waardigheid wil bewaren.

Bridges is een heerlijk sluwe President, die iedereen constant op het verkeerde been zet met zijn versie van een sullige lobbes met zijn sloom overkomende houding (die licht doet denken aan zijn “Dude” uit ‘The Big Lebowski’), maar intussen een scherp politiek inzicht en grote intelligentie aan de dag legt. Hij doet het subtiel, maar met grote klasse. Niet zo verwonderlijk dat zowel Allen als Bridges een Golden Globe- en Oscarnominatie voor hun rol kregen. Het enige verbijsterende is dat Oldman wat dat betreft bestolen is. Met behulp van een krulletjespruik met kale plekken, de grote bril en het zoveelste accent dat hij moeiteloos uit zijn mouw schudt, weet hij een karakter neer te zetten, dat niet alleen ergernis en afkeer op zal roepen, maar ook een curieus medelijden opwekt. Hij is een man met veel macht, die zich haast verlekkerd op de gore details van de zaak stort. Dat hij zichzelf daarbij in diskrediet brengt, lijkt hij niet te zien. De scènes met zijn vrouw blijken zo zeer onthullend over het gevolg van Runyon’s visie op hun leven.

Het scenario zit erg goed in elkaar en houdt de aandacht vast, ondanks al het gepraat. Het blijft soms gissen naar de motieven van bepaalde personen, zoals het congreslid Webster (Christian Slater) en intussen is er ook nog een eenzame FBI-agente (Kathryn Morris) bezig met een onderzoek, waarvan het lang onduidelijk blijft wat het precies inhoudt. Zo blijft de film fris en interessant. Het is duidelijk dat de sympathie van de makers bij de Democraten ligt, maar wie deze stellingname voor lief neemt, biedt ‘The Contender’ een boeiend inkijkje hoe de Amerikaanse politiek functioneert.

Hans Geurts