The Soilers (1923)

Regie: Ralph Ceder | 20 minuten | komedie, korte film | Acteurs: Stan Laurel, Ena Gregory, Mae Laurel, James Finlayson, Billy Engle, Eddie Baker, George Rowe, Jack Ackroyd, Jack Gavin, Marvin Loback, Joe Bordeaux, Sammy Brooks, Al Forbes, Katherine Grant, John B. O’Brien, ‘Tonnage’ Martin Wolfkeil

In 1906 schreef Rex Beach de bestseller ‘The Spoilers’, over twee goudzoekers die tijdens de befaamde ‘Klondike Gold Rush’ in 1898 hun zinnen gezet hebben op dezelfde goudmijn en het daardoor stevig met elkaar aan de stok krijgen. Het klassieke Amerikaanse verhaal is vervolgens meermalen verfilmd. De bekendste verfilming is waarschijnlijk die met hoofdrollen voor John Wayne, Randolph Scott en Marlene Dietrich uit 1942. In 1923 verscheen er niet alleen een reguliere versie, maar ook een parodie, getiteld ‘The Soilers’. Sterren in deze film zijn Stan Laurel en James Finlayson, die respectievelijk Canister (‘Glennister’ in het oorspronkelijke verhaal) en Smacknamara (McNamara) spelen. Aangezien het filmpje slechts twintig minuten duurt, focust het zich op de final showdown tussen beide kemphanen. Zo macho als het bargevecht ook mag zijn, de show wordt gestolen door een heel wat minder masculien type dat zo nu en dan door het beeld paradeert.

Dit door George Rowe gespeelde, naamloze personage is op zijn zachtst gezegd nogal opmerkelijk en zou niet hebben misstaan in de fantastische documentaire ‘The Celluloid Closet’ uit 1995, waarin besproken wordt hoe homoseksualiteit gedurende de filmgeschiedenis in beeld is gebracht. De cowboy die Rowe ten tonele brengt is de meest verwijfde die je ooit hebt gezien. Wanneer Laurel en Finlayson hun vuisten ballen, trippelt hij in strakke vooroorlogse ‘skinny jeans’ voorbij om de bar aan een make-over te onderwerpen. Hij is ook nogal onder de indruk van Laurel en laat hem dat merken ook. Het klinkt allemaal erg melig en dat is het ook. Maar de aanwezigheid van deze opvallende verschijning is verrassend, contrasteert heerlijk met al dat vechtend testosteron en is juist daardoor erg grappig. Het onderscheidt ‘The Soilers’ ook van de talloze andere korte, komische filmpjes uit de jaren twintig. We durven zelfs te stellen dat juist door de aanwezigheid van Rowe’s personage, ‘The Soilers’ op zijn eigen bescheiden wijze een rol van betekenis heeft in de filmgeschiedenis: het filmpje zelf stelt niet zo veel voor, maar is dankzij Rowe toch memorabel.

Patricia Smagge

‘The Soilers’ verschijnt in mei 2013 op DVD (6 DVD-box ‘Laurel & Hardy: De Collectie’).